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Étymologiquement, le terme balnéothérapie -- on parle aussi parfois d'hydrothérapie -- signifie « soins par le bain ». Il se rapporte donc à tous les soins ou traitements thérapeutiques par des bains d'eau douce, qu'ils visent pour tout ou seulement une partie du corps. La balnéothérapie se différencie de la thalassothérapie par le fait qu'elle emploie une eau douceeau douce très classique. La thalassothérapie, elle, se pratique dans un milieu marin et profite du pouvoir reminéralisant de l'eau de mer. Le thermalisme, enfin, utilise une eau de source dont les vertus thérapeutiques sont reconnues par le ministère de la Santé.

La balnéothérapie est utilisée pour détendre, pour soigner des rhumatismes ou des affections dermatologiques, pour stimuler la circulation sanguine ou apaiser des jambes lourdes ou encore pour soulager l'arthrosearthrose. On peut avoir recours à différents types d'eau, selon les effets recherchés : bain médicamenteux, bain thermal, bain de boue. Mais les résultats sont avant tout à mettre au bénéfice des appareils employés, de l'effet d'apesanteurapesanteur procuré par l'eau et du pouvoir relaxant de l'eau chaude.

Le médecin grec Hippocrate a vécu entre 460 et 377 avant J.-C. Il parlait déjà du pouvoir guérisseur de l’eau. © ugiss, Fotolia
Le médecin grec Hippocrate a vécu entre 460 et 377 avant J.-C. Il parlait déjà du pouvoir guérisseur de l’eau. © ugiss, Fotolia

Principe de la balnéothérapie

Un patient qui évolue dans l'eau, en effet, se voit soulagé d'une part des contraintes qui pèsent sur des articulationsarticulations et sur ses muscles à l'airair libre. De quoi faciliter les mouvementsmouvements et travailler efficacement, mais tout en douceur.

Dans une eau chauffée à environ 34 °C, la circulation sanguine sera activée et les muscles vont se détendre. Ceci permettra d'une part de faciliter la guérisonguérison de blessures ou de soulager des douleursdouleurs et d'autre part au kinésithérapeute de travailler sur la raideur des articulations.

Des jets de puissance réglable ou des systèmes de bulles peuvent aussi produire un effet. Ils peuvent stimuler la circulation sanguine de manière plus ciblée, déloger la cellulitecellulite, agir sur les contracturescontractures musculaires ou encore assouplir les articulations. D'autres appareils peuvent servir à effectuer des mouvements ciblés dans l'eau : des « frites », des palmes, des flotteurs, un trampoline ou même un vélo.