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Générations 3 et 4 : Mir et I.S.S., aperçu du programme

Dossier - Les stations Saliout et Skylab, précurseurs de Mir et de l'ISS
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Le 12 octobre 1964, le gouvernement soviétique décide d'explorer la voie des stations spatiales. Ce choix est précurseur car l'ambition de ce moment, tant pour l'U.R.S.S. que pour les Etats-Unis, est la conquête de la Lune. C'est pourtant ce moment qui est choisi et c'est grâce à cette anticipation que l'U.R.S.S. gagnera une nouvelle course à l'espace dans sa lutte avec les Etats-Unis : l'accès de longue durée à l'espace. Cette nouvelle conquête se traduira d'abord par les stations soviétiques Saliout, puis par la station américaine Skylab. Leurs descendantes sont bien connues : la station Mir et la station Alpha (I.S.S.).

  
DossiersLes stations Saliout et Skylab, précurseurs de Mir et de l'ISS
 

Comme nous l'avons vu, Mir a été lancé alors que Saliout 7 était encore en fonction. Ceci a permit à l'U.R.S.S. la continuité de ses programmes spatiaux. Par contre, Skylab n'a pas été remplacé et ceci a privé les Etats-Unis d'un accès à l'espace, même occasionnel. Cette lacune a été comblé par la navette spatiale en 1981 pour l'accès temporaire et par l'I.S.S. en 2000 pour l'accès permanent.

Vue du Space Shuttle Atlantis connecté à la station russe Mir. © NASA - Domaine public

1. La station Mir

Le premier module de la station Mir ("Paix" en russe) a été lancé le 20 février 1986. Mir était placée sur une orbite d'environ 400 km d'altitude dont l'inclinaison est de 50° environ.

Mir était le fleuron de la conquête spatiale russe. Sa destruction a eu lieu, pour des raisons financières, politiques et de sécurité, le vendredi 23 mars 2001.

Mir est construite en étoile autour d'un noeud central. Après le premier lancement (Mir, le 20 février 1986), la station s'est vue ajouter différents modules :

  • Kvant 1, lancé le 31 mars 1987
  • Kvant 2, lancé le 26 novembre 1989
  • Kristall, lancé le 31 mai 1990
  • Spektr, lancé le 20 mai 1995
  • Module d'amarrage pour navettes, lancé le 12 novembre 1995
  • Priroda, lancé le 23 avril 1996

Mir était accessible aux Soyuz et aux navettes spatiales.

En quelques lignes :

  • 15 ans en orbite
  • 137 tonnes, 40 mètres de longueur, valeur de 1,5 milliard de dollars
  • 5 laboratoires d'expériences : Kvant 1, Kvant 2, Kristall, Spektr et Priroda
  • 11 tonnes de matériel scientifique fabriqué dans 27 pays
  • 16.500 expériences scientifiques, médecine, biologie animale et végétale, astronomie, physique, science des matériaux, technologie, naissance d'oiseaux pour la première fois en microgravité, étude du développement embryonnaire chez des amphibiens...
  • Plus long vol : 437 jours
  • Plus long vol cumulé : 748 jours en trois missions
  • Plus long vol d'un étranger : 188 jours
  • Plus long temps de sortie dans l'espace en cumulé pour une personne : 16 sorties pour 77 heures
  • Plus long vol féminin : 188 jours
2. La station spatiale internationale I.S.S. (Alpha)

L'I.S.S. a pris la place de la station spatiale russe Mir. L'I.S.S. est la première station internationale.

La construction de l'I.S.S. est en cours ; elle devrait être achevée en 2006. Une fois complète, ce laboratoire géant mesurera 108 mètres de long, 74 mètres de large, pour une masse de plus de 450 tonnes !

Les Etats-Unis sont maîtres d'oeuvre de la station et ce sont eux qui fournissent l'essentiel des éléments. Les autres pays qui interviennent sont la Russie, l'Europe (représentée par l'E.S.A.), le Canada, le Japon et le Brésil.

En quelques lignes :

  • 108 mètres de long
  • 74 mètres de large
  • Masse de plus de 450 tonnes
  • 1200 m3 utiles
  • 45 vols de navette et tirs de fusées pour l'assemblage
  • Près de 100 kWh grâce aux ses panneaux solaires
  • 4 fenêtres géantes orientées vers la Terre
  • 52 ordinateurs et plus de 2000 capteurs
  • 2 bras articulés de 16 m supportant des charges allant jusqu' à 125 tonnes
  • 7 astronautes maximum en permanence
  • 6 laboratoires et 1 centrifugeuse

Les éléments déjà montés sont (mars 2002) :

  • Zarya
  • Unity
  • Grue
  • PMA 1 et 2
  • Zvezda
  • Première série de panneaux solaires géants
  • Destiny
  • Canadarm 2
  • Sas Quest
  • Pirs

En mars 2002, 26 vols ont eu lieu pour le montage et l'exploitation de la station. Quatre équipage ont déjà habité la station et Dennis Tito y fut le premier touriste spatial.