Bientôt, la Terre et Mars se retrouveront de part et d’autre du Soleil. Un moment délicat pour les missions martiennes, un peu coupé du contact avec les ingénieurs qui les opèrent. © Tjefferson, Adobe Stock
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La Terre perd le contact avec Mars à partir d'aujourd'hui

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Tous les deux ans, c'est la même chose. Le Soleil se glisse entre la Terre et Mars. Un moment délicat pour les ingénieurs qui opèrent les missions martiennes. Il est alors préférable pour eux d'éviter de leur transmettre des commandes. La prochaine de ces conjonctions débutera ce 2 octobre 2021.

Perseverance, Ingenuity, Curiosity, InSight, Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), Maven. Pour ne citer que celles de la Nasa. Il y a plusieurs missions en cours sur et autour de Mars. L'ennui, c'est qu'une conjonction solaire est en vue. Cela arrive tous les deux ans. Notre Terre et la planète rouge se retrouveront alors de part et d'autre du Soleil. Et le gaz chaud et ionisé qui constitue la couronne de notre étoile pourrait bien, à ce moment-là, interférer avec les signaux radio que les équipes à terre pourraient vouloir envoyer aux missions martiennes.

Par mesure de sécurité et pour éviter de compromettre l'avenir de ses missions, donc, la Nasa a décidé de stopper toute communication de commandes avec ses engins entre le 2 et le 16 octobre prochains au moins. Pour préparer cette période creuse, les ingénieurs ont déjà envoyé aux différents engins, quelques commandes simples. Comme une liste de devoirs à faire pendant les vacances.

Les missions de la Nasa actuellement sur ou autour de Mars, en partant du haut à gauche : Perseverance et Ingenuity, InSight, Mars Odyssey, Maven, Curiosity et Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) © Nasa, JPL-Caltech

Des devoirs de vacances pour les missions martiennes

Ainsi pour le rover Perseverance, les deux premières semaines d'octobre 2021 seront consacrées, par exemple, à des mesures météorologiques -- ce sera aussi le cas pour le rover Curiosity -- ou à la capture de nouveaux sons à l'aide de ses microphones. Mais aussi à l'observation de tourbillons de poussière (dust devils). Pendant ce temps, Ingenuity, son compagnon hélicoptère, restera au repos. Son 14e vol a été programmé pour après la conjonction. InSight, quant à lui, poursuivra sa mission en enregistrant les éventuels tremblements de Mars que son sismomètre pourrait détecter.

Pendant toute cette période, seul un nombre limité de données pourront arriver de Mars jusqu’à la Terre. Ce n'est que plus tard que les astronomes prévoient de les récupérer. Mais pour cela, il devrait leur falloir une bonne semaine ! Ce n'est qu'ensuite que les opérations normales des missions reprendront.

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