Extrait du magnifique panorama à 360° nommé « Van Zyl Overlook » capturé par Perseverance entre le 15 et le 26 avril 2021. Il est composé de 992 photos individuelles prises par l'œil droit de la Mastcam-Z. © Nasa, JPL-Caltech, ASU, MSSS
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Perseverance : que révèlent ses premiers échantillons de roches prélevés sur Mars ?

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[EN VIDÉO] Six mois sur Mars : Google aide Perseverance à se souvenir  Le 18 août 2021, le rover Perseverance fêtait ses six mois sur Mars. L’occasion pour Google de mettre en scène quelques-unes des plus de 125.000 photos que l’engin a déjà prises de la planète rouge. Une vidéo marketing des plus originales. Comme si Perseverance utilisait Google Photos pour faire le tri dans ses souvenirs. Et butait sur deux recherches : « eau » et « martiens »… © Google 

Les analyses menées sur les deux roches prélevées sur Mars par le rover Perseverance démontrent qu'elles contiennent des sels minéraux. Ces sels pourraient indiquer que de l'eau était bien présente au cœur du cratère Jézéro et permettre de découvrir les traces d'une vie passée sur la planète.

Les premières études des roches prélevées et stockées par Perseverance présagent du meilleur pour la suite de la mission. Dans un communiqué du 10 septembre, la Nasa annonce que des analyses ont été menées sur les échantillons forés par le rover sur Mars. La pierre, dans laquelle les prélèvements ont été réalisés, appelée « Rochette » par les équipes du Jet Propulsion Laboratory (JPL), pourrait bien confirmer la présence d'eau à la surface du cratère Jezero il y a trois milliards d'années, ainsi que de potentielles traces de vie, vie désormais éteinte.

La roche basaltique « Rochette » dans laquelle deux échantillons ont été prélevés. © Nasa, JPL/Caltech

Une « Pierre de Rosette » de l'histoire martienne ? 

Les calculs de l'Agence spatiale américaine étaient justes : Jezero semble être le lieu approprié pour étudier l'histoire et l'évolution de Mars. Les deux échantillons ponctionnés sur Rochette le 6 et le 8 septembre, respectivement nommés « Montdenier » et « Montagnac », démontrent par leur composition qu'ils sont basaltiques. Ces roches sont les preuves d'une activité volcanique dans cette région de la Planète rouge et permettent aux chercheurs de remonter l'évolution géologique au sein du cratère.

Le bras robotique de Perseverance effectuant une légère abrasion de la couche extérieure de « Rochette », le 27 août. © Nasa, JPL/Caltech

Autre élément majeur détecté dans les petites roches sécurisées par Perseverance : elles contiendraient des sels minéraux, témoins de l'existence d'eau, aujourd'hui évaporée, dans ce secteur. Comme le précisent néanmoins les ingénieurs du JPL et de la Nasa, que le précieux liquide, nécessaire au développement d'une vie microbienne, ait été présent dans le cratère sous la forme d'un lac est une certitude. Les scientifiques espèrent désormais pouvoir dater avec exactitude la « durée de vie » de cette étendue aqueuse avant son assèchement, il y environ 3 milliards d'années, et ainsi trouver de potentielles traces d'une ancienne vie organique.

Le rover Curiosity, en opération sur Mars depuis 2012. © Nasa, JPL/Caltech

Perseverance n'est pas le seul rover qui s'affaire à trouver des sels minéraux et organiques. À 3.700 kilomètres de lui, Curiosity s'emploie à prélever des roches et à les étudier, participant à l'étude de l'histoire géologique de Mars. Perseverance et son drone Ingenuity devraient, quant à eux, continuer leurs pérégrinations dans la région de South Séítah, au nord-ouest de leur position actuelle. 

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