Des astronomes viennent de publier cinq modèles de périodes clés de l’évolution de notre Terre. Comme des instantanés de la chimie de notre atmosphère. Ils serviront à la nouvelle génération de télescopes, de modèles spectraux dans la chasse aux exoplanètes semblables à la Terre.

Cela vous intéressera aussi

[EN VIDÉO] Esocast : comment les exoplanètes sont-elles détectées ? Les découvertes d'exoplanètes, qui tournent autour d'autres étoiles, se multiplient. Les scientifiques de l’Eso (European southern observatory ou Observatoire européen austral) utilisent diverses techniques afin de les mettre en évidence. Les explications dans cet épisode d’Esocast.

La première exoplanète a été découverte dans les années 1990. Depuis, les astronomesastronomes en ont identifié plus de 4.000 rien que dans notre Voie lactéeVoie lactée. Et aujourd'hui, des chercheurs de l'université de Cornell (États-Unis) proposent de s'appuyer sur des modèles - et sur la prochaine génération d'instruments - pour chasser plus précisément les exoplanètes semblables à notre Terre.

« Nous avons modélisé l'atmosphèreatmosphère telle qu'elle se présentait à cinq époques du passé de notre Planète - d'une jeune Terre prébiotiqueprébiotique à notre monde moderne - pour nous permettre de caractériser les exo-Terres potentielles », explique LisaLisa Kaltenegger, astronome, dans un communiqué de l’université de Cornell. Des modèles, qui, espèrent les chercheurs, permettront aussi de définir à quel moment de l'évolution de notre Planète un observateur distant aurait pu identifier la vie sur « ce petit point bleu pâle, perdu dans l'universunivers ».

Les chercheurs de l’université de Cornell (États-Unis) se sont arrêtés sur un modèle de Terre prébiotique riche en CO<sub>2</sub> datant d’il y a 3,9 milliards d’années, sur un modèle de Terre anoxique – comprenez, sans oxygène – datant d’il y a 3,5 milliards d’années et sur trois modèles marquant la montée de l’oxygène dans notre atmosphère, de 0,2 % aux 21 % actuels. © Anton Balazh, Adobe Stock
Les chercheurs de l’université de Cornell (États-Unis) se sont arrêtés sur un modèle de Terre prébiotique riche en CO2 datant d’il y a 3,9 milliards d’années, sur un modèle de Terre anoxique – comprenez, sans oxygène – datant d’il y a 3,5 milliards d’années et sur trois modèles marquant la montée de l’oxygène dans notre atmosphère, de 0,2 % aux 21 % actuels. © Anton Balazh, Adobe Stock

Des télescopes nouvelle génération très attendus

La nouvelle génération de télescopestélescopes qui se prépare à entrer en service - le télescope spatial James-Webb de la NasaNasa, par exemple, dont le lancement est prévu en mars 2021, ou le très grand télescope à Antofagasta (Chili), dont la première lumièrelumière est annoncée pour 2025 -, devrait permettre aux astronomes de mettre complètement à profit ce travail de modélisationmodélisation.

Ces instruments permettront en effet d'accéder à la signature spectrale des atmosphères des exoplanètesexoplanètes lorsqu'elles transitent devant leur étoileétoile hôte. « En utilisant l'histoire géologique de la TerreTerre comme clé, nous pourrons plus facilement repérer les signes chimiques de la vie sur les exoplanètes éloignées », conclut Lisa Kaltenegger.