Les données provenant d’instruments embarqués à bord de la mission Rosetta de l’Agence spatiale européenne (ESA) ont permis de révéler des émissions aurorales ultraviolettes uniques autour de la comète Tchouri. © ESA, Rosetta, NavCam – CC BY-SA IGO 3.0
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Incroyable : une aurore boréale sur une comète

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Des aurores boréales, il ne s'en produit pas que sur Terre. Les astronomes en ont déjà surpris sur d'autres planètes du Système solaire. Mais cette fois, c'est autour d'une comète qu'ils rapportent l'observation. Des aurores boréales ultraviolettes autour de la comète Tchouri révélées par des données collectées par la mission Rosetta.

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[EN VIDÉO] Comète Tchouri : les incroyables découvertes de Rosetta  Voilà environ un an que la sonde Rosetta est arrivée à destination, autour de 67P/Churyumov-Gerasimenko. Elle a, durant ce temps, effectué de nombreuses observations et analyses de la comète. L’Agence spatiale européenne (Esa) revient sur certaines de ces découvertes au cours de cette vidéo. 

Le spectacle des aurores boréales est merveilleux. Et les scientifiques savent bien ce qui se cache derrière cette magie. Des particules électriquement chargées en provenance du Soleil qui interagissent avec le champ magnétique de la Terre. Lorsqu'elles rencontrent les atomes et les molécules qui évoluent dans notre haute atmosphère, elles y allument des reflets verts, blancs ou rouges.

Sur Jupiter -- et certaines de ses lunes --, sur Saturne, sur Uranus, sur Neptune et aussi sur Mars, on peut aussi admirer ce type de féérie. Mais cette fois, c'est sur une comète que les astronomes de la Nasa ont observé le développement d'aurores boréales. Des lueurs qui brillent dans le domaine de l'ultraviolet lointain sur la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko, plus connue sous le petit nom de Tchouri.

C'est la mission Rosetta -- en orbite autour de la comète entre août 2014 et septembre 2016 -- qui a immortalisé l'instant. Mais les astronomes avaient d'abord cru à de simples effets de la lumière issue du Soleil interagissant avec l'enveloppe gazeuse de Tchouri, sa coma. Comme c'est le cas des lueurs nocturnes parfois observées sur Terre. Mais de nouvelles analyses ont réorienté les chercheurs vers une autre piste.

Une animation créée à partir de 24 montages basés sur des images acquises par la mission Rosetta de l’Agence spatiale européenne (ESA) entre le 19 novembre et le 3 décembre 2014. © ESA, Rosetta, NAVCAM

Affiner les prévisions de la météo spatiale

Une lueur unique en son genre

« La lueur qui entoure la comète Tchouri est unique en son genre, remarque Marina Galand, chercheur à l'Imperial College de Londres (Royaume-Uni) dans un communiqué de la NasaEn croisant les données de plusieurs instruments de Rosetta, nous avons pu obtenir une meilleure image de ce qui se passait ». De quoi identifier sans ambiguïté comment se forment ces émissions ultraviolettes.

Et confirmer ainsi qu'elles résultent de la combinaison de phénomènes observés sur Terre, sur Mars ou sur les lunes de Jupiter et sont en fait de nature aurorale. À l'approche de Tchouri, le flux de particules électriquement chargées issu du Soleil accélère. Il interagit avec le gaz entourant sa coma. L'opération brise l'eau et d'autres molécules dans un processus qui génère beaucoup d'énergie. Ce sont les atomes résultants qui émettent dans l'ultraviolet lointain, des longueurs d'onde qui restent invisibles à l'œil nu.

L'exploration de l'émission de 67P/Churyumov-Gerasimenko permettra aux scientifiques d'apprendre comment les particules du vent solaire évoluent. Un point crucial pour comprendre la météo spatiale dans l'ensemble du système solaire. En fournissant de meilleures informations sur la façon dont le rayonnement solaire affecte l'environnement spatial dans lequel ils doivent voyager, ces informations pourraient à terme aider à protéger les satellites et les engins spatiaux, ainsi que les astronautes qui se rendront sur la Lune et sur Mars.

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