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Spitzer voit une naine brune autour d'une naine blanche

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La naine brune WD 0806-661 b pourrait être la plus froide connue à ce jour. Ce qui est sûr c'est que cet astre en orbite autour d'une naine blanche est le plus froid directement imagé en dehors du Système solaire. On doit ses images à Spitzer qui les a obtenues dans l'infrarouge.

Une vue d'artiste de la naine brune WD 0806-661 b, peut-être entourée de petites planètes. © Nasa Goddard Space Flight Center, Francis Reddy

Spitzer a fourni des données qui continuent à livrer leur lot de découvertes. Même si ce télescope n'est plus capable de grandes performances, car il a épuisé ses réserves en hélium liquide nécessaire à refroidir ses instruments, il continue à faire des observations. Toutefois, c'est à partir d'images datant d'avant cet épuisement que des astrophysiciens ont pu découvrir l'astre nommé WD 0806-661 b.

Avec une masse estimée à au moins six fois celle de Jupiter et peut-être même neuf fois, les chercheurs ne le considèrent pas comme un membre de la famille des exoplanètes. Pour eux, il s'agit d'une naine brune. Le seuil de masse qui fait passer une géante gazeuse du rang de planète à celui d'étoile « ratée » n'est pas accepté par tous. Il est certain, en revanche, que les naines brunes ne sont pas le lieu de réactions thermonucléaires, comme celles du cycle de Bethe-Weizsäcker (tout au plus et très transitoirement celle de la fusion du deutérium). 

WD 0806-661 b vu par Spitzer dans l'infrarouge en 2004 et 2009. © Kevin Luhman Penn State University

Ce qui plaide probablement le plus pour la classification de WD 0806-661 b dans la famille des naines brunes est le fait qu'elle se trouve à environ 2.500 unités astronomiques de la naine blanche WD 0806-661. Bien que ces astres forment un système gravitationnellement lié, cette distance est trop grande pour que la naine brune soit une exoplanète formée dans un disque protoplanétaire. Il s'agit donc bel et bien d'un système binaire comme on en rencontre plusieurs dans la Voie lactée.

La naine brune la plus froide ?

Située à 63 années-lumière de la Terre, WD 0806-661 b était soupçonnée depuis quelque temps d'être la plus froide naine brune connue à ce jour. L'article que vient de publier sur arxivun groupe d'astrophysiciens, s'il ne tranche pas la polémique, prouve au moins qu'il s'agit d'une des naines brunes les plus froides, s'ajoutant à celles déjà découvertes par Wise.

Par contre, avec une température comparable à celles sur Terre, il s'agit incontestablement de l'astre extérieur au Système solaire le plus froid jamais imagé directement. Comme on peut le voir sur les photos ci-dessus prises à cinq ans d'intervalle, en 2004 puis en 2009, WD 0806-661 b et WD 0806-661 sont bien visibles par leur mouvement sur le fond d'astres « fixes » sur la voûte céleste.

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