En juillet 2015, l’humanité découvrait le vrai visage de Pluton grâce à la sonde New Horizons. © Nasa, JHUAPL, SwRI

Sciences

Pluton : une couche de matière organique gluante sous sa surface ?

ActualitéClassé sous :Astronomie , pluton , cartographie de Pluton

Située aux confins du Système solaire, Pluton a surpris les astronomes quand, lors du survol de New Horizons, est apparue une étonnante variété de paysages avec, par endroits, les traces d'une activité géologique récente. Aujourd'hui, un planétologue suppose que la planète naine renfermerait de grandes quantités de matière organique. Et peut-être une sorte d'asphalte visqueux et gluant. Mais pas de pétrole...

Et si Pluton cachait sous sa surface glacée une couche de matière organique (c'est-à-dire des molécules à base de carbone) ressemblant à de l'asphalte ? L'hypothèse a été émise en décembre dernier lors des rencontres de l'AGU (American Geophysical Union) à La Nouvelle-Orléans, par Bill McKinnon, planétologue à l'université Washington de Saint Louis, et membre de l'équipe scientifique de la mission New Horizons, la première sonde spatiale à avoir survolé la planète naine. Le chercheur a souligné que ce n'est encore qu'une spéculation et non une conclusion définitive. Une possibilité « pour amener les gens à réfléchir un peu plus à ce sujet, et peut-être essayer de trouver des moyens de le tester »via de nouveaux modèles. McKinnon n'est pas à court d'arguments.

Cette couche carbonée aurait subi la chaleur et la pression interne de la planète naine (2.370 km de diamètre). « La matière organique, quand vous la faites cuire, le produit final est le carbone amorphe ou le graphite » a-t-il expliqué à Space.com, mais cela peut aussi être une sorte d'asphalte gluant. Bien sûr, il n'y a pas de pétrole sur Pluton. Cette matière organique profonde ne serait pas issue de végétaux, à l'instar du charbon et du pétrole qu'on trouve sous la surface de la Terre.

Non, son origine serait liée à son lieu de naissance : les confins du Système solaire. Une région où se sont également formées les comètes. Et comme nous l'ont appris les missions Rosetta, autour du noyau de Tchouri, et Giotto, autour de celui de Halley, ces astres glacés sont riches en matière organique. La planète naine a donc pu aussi en agréger lorsqu'elle a pris forme voici 4,5 milliards d'années.

Noms officiels des régions de Pluton validés par l’Union astronomique internationale en août 2017. © Nasa, JHUAPL, SwRI, Ross Beyer

Une couche de carbone conductrice de chaleur ?

À défaut de pouvoir sonder directement les entrailles de Pluton avec des scissomètres, les planétologues tentent d'inférer sa structure interne en la modélisant à partir des données collectées par la sonde New Horizons lors de son survol historique en juillet 2015.

Des travaux récents ont suggéré que la planète naine pourrait nous cacher une vaste étendue liquide sous sa surface. Bill McKinnon, lui, ne voit pas d'objections pour que ce soit une couche de matière organique liquide ou gluante. Une couche épaisse : « quelque chose de l'ordre de 100 kilomètres ou plus ». Il ajoute :  « la substance a des propriétés intéressantes. Si cela ressemble plus à de l'asphalte chaud, il serait liquide et pourrait transporter la chaleur très facilement ».

Mais la couche de carbone pourrait être aussi solide, comme le graphite, et celui-ci « a une conductivité thermique énorme, beaucoup plus élevée que tout matériau géologique normal comme la roche, ou même la glace froide ». Ce qui aurait donc des conséquences détectables à sa surface comme ce qui est visible dans la grande plaine Spoutnik (moitié gauche de la région Tombaugh en forme de cœur), active et géologiquement jeune. Le chercheur estime que cette hypothèse pourrait aider aussi à comprendre ce qui se passe à l'intérieur de certaines lunes de planètes géantes, comme Triton autour de Neptune.

Voilà une approche séduisante et plausible pour mieux comprendre ce qui se passe à l'intérieur de la célèbre planète naine. Il ne reste plus qu'à la tester.

  • Un planètologuue propose que Pluton possède de la matière organique sous sa surface.
  • Elle aurait été agrégée lors de sa formation, à l’instar des comètes.
  • La pression et la température interne ont pu la transformer en une sorte d’asphalte, matériau thermiquement conducteur.
Abonnez-vous à la lettre d'information La quotidienne : nos dernières actualités du jour.

!

Merci pour votre inscription.
Heureux de vous compter parmi nos lecteurs !

Cela vous intéressera aussi

L'extraordinaire balade sur Pluton  Embarquez pour un survol de Pluton et de son satellite Charon. Grâce au survol historique de la sonde New Horizons en juillet 2015, les astronomes ont pu découvrir le vrai visage de cette planète naine située aux confins du Système solaire, au-delà de Neptune. Bien que glacial, ce monde arbore une extraordinaire diversité géologique et aussi un grand cœur, théâtre d’une activité insoupçonnée. Découvrez ses paysages faits de glaces visqueuses et dures, ses montagnes et ses plaines, ses couleurs et ses matières.