C’est la carte la plus précise à ce jour montrant le ciel dans le domaine des rayons gamma que viennent de révéler les membres de la collaboration Fermi. Le satellite du même nom a en effet observé le ciel pendant trois mois et découvert de multiples sources des blazars, des pulsars et même des amas globulaires. Ce n’est qu’un début.
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Le satellite Glast (acronyme en anglais de Gamma ray Large Area Space Telescope ou grand télescopetélescope spatial du rayonnement gamma) a été lancé le 11 juin 2008 depuis la base de Cap Canaveral en Floride. Une fois sa mise en orbiteorbite effectuée, il a été rebaptisé Fermi, du nom du grand physicienphysicien italien, le 26 août 2008.

Son but est de fournir des informations cruciales sur les astresastres du cosmos qui émettent dans le domaine des rayons gammarayons gamma à basses énergiesénergies. On devrait ainsi en savoir plus sur les supernovaesupernovae, les systèmes binairessystèmes binaires avec des astres compacts accrétant de la matièrematière, les noyaux actifs de galaxiesgalaxies et même la matière noirematière noire. Cette dernière peut en effet selon certaines théories se désintégrer en émettant des photonsphotons gamma. Fermi est aussi équipé pour détecter des sursautssursauts gamma et certains espèrent tester grâce à lui la théorie des supercordesthéorie des supercordes ou la gravitation quantique à bouclesgravitation quantique à boucles.

Sa mission devrait durer 5 ans mais elle pourrait être étendue à 10 ans. Pour le moment, Fermi a fourni une exceptionnelle carte du ciel gamma à basse énergie et les 205 sources les plus brillantes dans la bande d'observation des détecteurs du satellite ont été répertoriées. Une publication à ce sujet existe sur arxiv et présente les observations effectuées du 4 août au 30 octobre 2008, soit 87 jours pendant lesquels Fermi scannait la voûte céleste complète toutes les 3 heures.

Les astrophysiciensastrophysiciens sont enthousiastes, ils ont en effet vu, ainsi que leur variations dans le temps, les émissionsémissions gamma de trous noirs supermassifs à des milliards d'années-lumièreannées-lumière, de pulsarspulsars, de systèmes binaires avec une composante massive et même, surprise, d'un amas globulaire de la Voie lactéeVoie lactée !

Cliquer pour agrandir. Le télescope Fermi de la Nasa a fourni la vue la plus précise à ce jour du ciel dans le domaine gamma. Plusieurs des sources principales sont indiquées par des cercles. On remarque que le disque lui-même de la Voie lactée (en rouge et jaune) est une importante source de rayons gamma.

Cliquer pour agrandir. Le télescope Fermi de la Nasa a fourni la vue la plus précise à ce jour du ciel dans le domaine gamma. Plusieurs des sources principales sont indiquées par des cercles. On remarque que le disque lui-même de la Voie lactée (en rouge et jaune) est une importante source de rayons gamma.

Les chercheurs ont en particulier dressé une liste des 5 sources les plus intéressante dans la Galaxie et des 5 sources situées en dehors.

Dans notre Voie lactée :

  • Le SoleilSoleil : Ordinairement notre étoileétoile favorite n'est pas une source de rayons gamma surtout, près du minimum de son cycle d'activités, mais lors d'éruptions solaireséruptions solaires, il en va tout autrement. Actuellement, le faible rayonnement qu'il émet dans le domaine accessible à Fermi provient des rayons cosmiquesrayons cosmiques qui entrent en collision avec lui. Il se déplace aussi sur la sphère céleste et on devine son trajet annuel sur la carte ci-dessus. C'est plus précisément le reflet de l'orbite terrestre autour du soleil.
  • LSI +61 303 : C'est un système binaire avec une étoile massive situé à 6.500 années-lumière dans la constellationconstellation de Cassiopée. Ce système contient une étoile chaude de type B et une étoile à neutronsétoile à neutrons. Des sursauts radioradio explosions s'y produisent tous les 26,5 jours et les astrophysiciens n'en comprennent pas encore l'origine.
  • PSR J1836 5925 : Il s'agit d'un pulsar situé dans la constellation du Dragonconstellation du Dragon. C'est l'un des nouveaux pulsars gamma découverts par Fermi.
  • 47 Tucanae : Aussi connu sous le nom de NGCNGC 104, il s'agit d'un amas globulaire. Il se trouve à 15.000 années-lumière dans la constellation australe du Toucan.
  • Une source non identifiée : Plus de 30 des sources de rayons gamma découvertes par Fermi ne correspondent à aucun objet connu à d'autres longueurs d'ondelongueurs d'onde. Celle désignée par 0FGL J1813.5-1248 est variable et se trouve dans le disque de la Voie lactée, ou plutôt on l'observe comme tel.

Cinq autres sources au-delà de notre galaxie :

  • NGC 1275 : Son autre nom est Perseus A et cette galaxie, cœur de l'amas de Persée, est connue pour l'intensité de ses émissions radio. Elle se trouve à 233 millions d'années-lumière.
  • 3C 454.3 : Il s'agit d'un type noyau actif de galaxienoyau actif de galaxie appelé blazar. La galaxie se trouve à 7,2 milliards d'années-lumière dans la constellation de Pégaseconstellation de Pégase et pendant les 3 mois d'observation c'était l'astre le plus brillant en gamma.
  • PKS 1502 +106 : Un autre blazar situé à 10,1 milliards d'années-lumière dans la constellation du Bouvier. Il s'est juste signalé par un flashflash gamma puis a disparu.
  • PKS 0727-115 : Bien qu'observé dans le disque de la Voie lactée, il s'agit cette fois-ci d'un quasar situé à 9,6 milliards d'années-lumière dans la constellation de la Poupe.
  • Une source non identifiée : Située dans la constellation australe de la Colombe, cette source est désignée par 0FGL J0614.3-3330 et se trouve sans doute à l'extérieur de la Voie lactée. Le satellite GRO l'avait déjà détectée avec l'instrument Egret, mais l'on ne sait rien de sa nature.