Une équipe d'astronomes internationale, dont le français Jean-Claude Bouret, du laboratoire d'Astrophysique de Marseille, rapporte la découverte de vastes quantités de carbone gazeux dans un disque de poussière autour de l'étoile Beta-Pictoris. Cette découverte, nous la devons à FUSE, un satellite fonctionnant dans l'ultraviolet.
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Beta-Pictoris est une étoileétoile 1,8 fois plus massive que le SoleilSoleil. Elle se situe à environ 60 années-lumièreannées-lumière de la TerreTerre. Il s'agit du premier disque de gazgaz et de poussière à avoir été découvert (1984) et celui sur lequel nous avons le plus de données observationnelles. Il serait âgé de seulement de 8 à 20 millions d'années. Beta-Pictoris illustre la phase finale de formation des systèmes planétaires et pourrait permettre de reconstituer ce qui s'est passé dans notre propre Système Solaire.

Les observations menées avec les télescopestélescopes Keck et le Télescope spatial HubbleTélescope spatial Hubble laissent à penser que des planètes se sont formées et tournent autour de l'étoile. On pense qu'il existe au moins une Jupiter chaudeJupiter chaude et tout indique qu'une planète telluriqueplanète tellurique pourrait se former, si ce n'est pas déjà fait. Reste qu'au stade où en sont nos moyens d'observation et d'analyse, il n'est pas possible de le vérifier.

La découverte de FUSE est fascinante à plus d'un titre. D'une part les quantités découvertes sont plus importantes que soupçonnées, et d'autre part nous voyons peut-être ce à quoi ressemblait le Système SolaireSystème Solaire quelques millions d'années après sa formation ou tout simplement la formation de mondes complètement différents de ce à quoi nous pouvions nous attendre.

Ce sont les astéroïdesastéroïdes et les comètescomètes qui contiennent ce carbonecarbone. Ces planétésimaux pourraient contenir de grandes quantités de matériaux riches en carbone, tels que le graphitegraphite et le méthane. De fait, les planètes de Beta-Pictoris sont riches en graphite et pourraient avoir des atmosphèresatmosphères abondantes en méthane, comme TitanTitan, la principale lunelune de SaturneSaturne. Cela prouve donc l'intense activité qui règne dans le proche environnement de l'étoile. Alors que l'on pensait les systèmes planétaires rapidement figés après leur formation, il apparaît désormais qu'ils sont en réalité extrêmement actifs pendant les premières centaines de millions d'années de leur existence.

Lancé le 24 juin 1999, FUSE a été conçu et réalisé grâce à une collaboration entre la NASANASA, le CNESCNES et l'agence spatiale canadienneagence spatiale canadienne. C'est un satellite dédié à la spectroscopie à haute résolutionrésolution dans le domaine ultravioletultraviolet. Ses observations dans l'ultraviolet, impossibles depuis le sol terrestre, permettent de détecter des signatures uniques de l'hydrogènehydrogène. Cette moléculemolécule constituée de deux atomesatomes d'hydrogène est la plus abondante puisqu'elle représente plus de 90 % des atomes de l'UniversUnivers.