Sciences

En bref : Encelade, un satellite à réaction !

ActualitéClassé sous :Astronomie , Cassini , saturne

Nouvelle image stupéfiante saisie par la sonde Cassini en orbite autour de Saturne. Cette fois-ci, c'est Encelade qui est à l'honneur avec 4 geysers très proches qui lui donnent une allure de fusée.

Jets de glace au pôle Sud d'Encelade le 25 décembre 2009. © Nasa/JPL

Avec 504 kilomètres de diamètre, Encelade fut découvert par l'astronome germano-britannique William Herschel en 1789, tout comme Mimas. En 2005 la sonde Cassini avait fait sensation en photographiant pour la première fois des panaches de glace sur Encelade, un satellite doté d'une activité géologique intense. Ces panaches, constitués de minuscules grains de glace, de vapeur et de sels de sodium, s'échappent par des fractures de la croûte au niveau du pôle Antarctique et alimentent l'anneau E de Saturne.

Ciclops, le site officiel de Cassini, propose une image étonnante réalisée le jour de Noël 2009 par sa caméra à grand champ. La sonde se trouvait alors à 617.000 kilomètres d'Encelade. La position du satellite dans l'espace était assez particulière : sa face avant tournée vers la caméra de Cassini était éclairée par la lumière que Saturne réfléchissait, alors que la lumière du Soleil venant de l'arrière éclairait 4 panaches de glace en activité au pôle Sud. Le résultat est particulièrement remarquable, et l'on comprend mieux maintenant pourquoi de tels spectacles peuvent perturber la sérénité de la sonde, dernièrement victime d'un léger trouble de la vision !

Cela vous intéressera aussi