John Young bondissant devant le module lunaire Apollo 16 en 1972. © Nasa

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Décès de l'astronaute John Young, qui avait marché sur la Lune

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L'astronaute John Young avait fait deux fois l'aller-retour entre la Terre et la Lune. Il y a marché et même roulé, n'en déplaise aux tenants des théories du complot. Il avait également piloté Columbia, la première navette spatiale.

Comme un signe de mauvais temps à venir tout proche pour la noosphère du village global Terre, un autre pionnier de la conquête spatiale vient de décéder après Bruce McCandless II. L'astronaute américain John Young, en effet, vient de mourir, ce 5 janvier 2018, à l'âge de 87 ans, des suites d'une pneumonie à Houston au Texas. Il avait été le premier pilote d'une navette spatiale, en l'occurrence Columbia, le 21 avril 1981. Les journaux de l'époque parlaient alors de la sérénité de Young et du stress de son copilote, Robert Crippen, trahis par les électrocardiogrammes surveillant les deux astronautes lors du lancement.

Il faut dire que John Young était tout sauf un débutant. Membre de deux missions Gemini (3 et 10), il pouvait se vanter d'avoir fait deux fois le voyage vers la Lune. Le 21 avril 1972, en tant que commandant de la mission Apollo 16, il devenait le neuvième homme à marcher sur la Lune. Mais il avait déjà survolé la Lune lors de la mission Apollo 10, comme pilote du module de commande, destiné au retour sur Terre.

Une vidéo en hommage à la carrière de John Young. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © Nasa

La Nasa a roulé sur la Lune

Son décès est peut-être malheureusement symbolique au moment où pointe une régression inquiétante de l'esprit critique, de la rationalité et des connaissances scientifiques, comme si le cerveau global de l'humanité semblait se détériorer, ce que montre peut-être la montée des croyances aux théories du complot, dont celle niant la réalité des missions Apollo. Et pourtant Young et son collègue Charlie Duke ont bien marché sur la Lune. Mieux, ils ont roulé à sa surface avec un exemplaire de la fameuse jeep lunaire, le LRV (Lunar Roving Vehicle), succédant ainsi à la grande première de la mission Apollo 15.

Les 96 kg de roches qu'ils ont ramenés, prélevés à une cinquantaine de kilomètres au nord du cratère Descartes, ont révélé que cette région n'était pas d'origine volcanique comme le pensaient les sélénologues. Young et Duke y ont notamment prélevé l'échantillon lunaire 61016, mieux connu sous le nom de Big Muley et le plus grand rapporté de la Lune. C'est une brèche d'impact de 11,7 kg, nommée en l'honneur de Bill Muehlberger, chef de l'équipe de géologues de la mission Apollo 16.

Un traitement d'images permet de restituer en HD le périple des astronautes d'Apollo 16 en rover. © NasaHD

Né le 24 septembre 1930 à San Francisco, il fut, comme presque tous les 12 membres des missions Apollo, pilote dans l'un des corps d'armée des États-Unis (Harrison Schmitt, d'Apollo 17, géologue, était l'exception). Il était aussi ingénieur en aéronautique. Après son premier vol en navette en 1981, il fut aussi le commandant de la mission STS-9 lancée le 28 novembre 1983, qui emportait le laboratoire spatial Spacelab, conçu pour des expériences scientifiques.

Ce fut son dernier vol bien qu'il devait, à ce moment, prendre la tête de la mission destinée à mettre en orbite le télescope Hubble. Hélas, la catastrophe de Challenger en 1986 allait en décider autrement, entraînant un long report de ce vol. John Young avait finalement pris sa retraite de la Nasa en 2004 après 835 heures de séjour dans l'espace

On peut revivre la mission Apollo 16 grâce aux documents que la Nasa a mis en ligne et également le vol de la première navette avec John Young, comme le montrent les vidéos ci-dessous.

La mission Apollo 16. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © Nasa

Le premier vol d'une navette en 1981. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © Space Videos

  • John Young était l'un des 12 astronautes ayant marché sur la Lune. Ils ne sont plus que 5 après son décès à l'âge de 87 ans.
  • Il est le seul astronaute à avoir fait deux fois le voyage Terre-Lune et il était le premier pilote d'une navette spatiale, Columbia, lancée dans l'espace en 1981.