Le curcuma, Curcuma aromatica ou domestica, appartient à la famille des Zingibéracées (Zingiberacea), comme le gingembre. C'est une plante vivace à tige courte, aux feuilles lancéolées possédant un rhizomerhizome noueux. C'est ce rhizome que l'on consomme une fois réduit en poudre.

Il existe une quarantaine d'espècesespèces de curcuma dont certaines exclusivement ornementales. La variété curcuma Longa Linné est peut-être celle dont on utilise le rhizome depuis plus longtemps, au moins 4.000 ans. On  donne également au curcuma le nom de turmerie sauvage, d'arrow-roots ou encore de safransafran des Indes.

Tout comme le safran, le curcuma possède une couleur jaune vif qui colore les plats indiens d'une teinte chaude et épicée. Mais le curcuma ne se cantonne pas au rayon des épices culinaires, ses vertus médicinales lui offre une place de choix dans les ouvrages de phytothérapiephytothérapie. La partie utilisée en cuisine est en fait le rhizome réduit en poudre. Figurant parmi les épices souveraines, le curcuma est doté de plusieurs propriétés sur l'organisme.

Histoire du curcuma

Originaire du sud de l'Asie, le curcuma est connu pour égayer les plats de sa saveur particulière mais aussi de sa couleur chaleureuse. « Depuis des millénaires, cette racine est employée dans la médecine ayurvédique indienne », rappelle Laurence Benedetti, médecin nutritionniste. Il est très utilisé dans la médecine traditionnellemédecine traditionnelle chinoise, thaïlandaise, japonaise et indonésienne. C'est cette popularité qui lui a valu au XVIIIe siècle d'être importé en Europe par les grandes puissances navales de l'époque.

En Inde, le curcuma a des propriétés spirituelles. La veille d’un mariage hindou, les futurs époux sont recouverts d’une pâte à base de curcuma dans le but de les purifier. © akepong, Fotolia
En Inde, le curcuma a des propriétés spirituelles. La veille d’un mariage hindou, les futurs époux sont recouverts d’une pâte à base de curcuma dans le but de les purifier. © akepong, Fotolia

Culture et récolte du curcuma

Originaire d'Inde et d'Asie du Sud, le curcuma est cultivé dans toute l'Asie du Sud-Est. On le multiplie par bouturage de la racine sur des sols profonds, riches et bien drainés et sous un climatclimat humide. C'est typiquement une plante tropicale. Cependant il peut se cultiver comme plante d'intérieur ou dans un massif estival. Attention, le curcuma craint le gelgel à partir de -15 °C. Lorsque le moment de la récolte est venu, le rhizome est déterré avec précaution et coupé en morceaux. On le fait bouillir ou chauffer à la vapeur avant de procéder au séchage.

Les propriétés médicinales du curcuma

En chinois, le curcuma porteporte le nom de Jiang Huang, soit « gingembre jaune », un autre rhizome connu pour ses multiples pouvoirs. Les propriétés du curcuma résident dans sa teneur en curcumine, un puissant agent antioxydant.