Lorsque la foudre frappe, les éclairs sont accompagnés de coups de tonnerre. © Ivan Kurmyshov, fotolia

Planète

Éclair

DéfinitionClassé sous :météorologie , éclair , orage

On appelle éclair, le phénomène lumineux naturel accompagné de coups de tonnerre, qui se produit au cours des orages.

Lorsque de l'électricité statique accumulée dans le ciel se décharge brusquement, les gaz de l'atmosphère sont chauffés et ionisés. Il y a formation d'un plasma et émission soudaine de lumière sous la forme d'éclairs.

Les éclairs et la foudre

Grâce aux éclairs, il est possible de visualiser la foudre, cette décharge électrique qui constitue un véritable danger venu du ciel. En France, la foudre tombe environ un million de fois par an. Un impact de foudre peut, par exemple, provoquer des électrocutions ou des incendies. Pour s'en protéger, quelques consignes de sécurité simples sont à respecter comme ne pas se protéger sous un arbre isolé ou éviter de manipuler un conducteur électrique.

Les couleurs de l’éclair

L'éclair n'a pas toujours la même couleur, comme en témoignent les nombreuses photos des chasseurs d'éclairs. Celle-ci dépend notamment de la densité de courant, de la distance qui sépare l'observateur de l'orage et des particules présentes dans l'air. Ainsi, dans un air sec, l'éclair est généralement plutôt blanc et, en cas de grêle, il prend une couleur bleutée.

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Pourquoi étudier les orages depuis l'espace ?  Chaque année en France, la foudre tombe environ un million de fois. Elle génère une série de phénomènes mal connus que l’on ne peut observer que depuis l’espace. À partir de 2016, le satellite Taranis devrait nous permettre de mieux les comprendre. Le Cnes nous parle plus en détail de ce projet en vidéo.