La consommation des contenus vidéo et audio en streaming s’est peu à peu imposée face au téléchargement. © Adimas, Fotolia
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Streaming : qu'est-ce que c'est ?

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Le streaming désigne une technologie de transmission de contenus audiovisuels sur Internet sous la forme d'un flux continu diffusé en direct ou léger différé. Contrairement au téléchargement de fichiers, les données disponibles sur un serveur ne sont pas enregistrées sur le système de stockage de l'ordinateur ou du terminal mobile. Elles sont chargées à la volée dans la mémoire vive qui crée un tampon et sont lues au fur et à mesure par un lecteur multimédia ou tout logiciel associé à un service de musique ou de vidéo à la demande : Netflix, Deezer, Spotify...

Techniquement, on distingue deux types de streaming. Le progressif, qui passe par un serveur http non spécialisé et une lecture des contenus via le navigateur Internet. Cette solution très répandue oblige le diffuseur à proposer le même fichier vidéo ou musical en différentes qualités afin de s'adapter à la vitesse de connexion des internautes. Le streaming dit continu repose quant à lui sur un serveur spécialisé qui dispose d'un seul fichier renfermant des variantes de qualité. C'est le serveur qui se charge alors de sélectionner la qualité la mieux adaptée au débit de la connexion Internet qui sollicite la lecture.

Apple, Microsoft et RealNetworks ont joué un rôle dans le développement du streaming

Historiquement, le développement du streaming a accompagné celui de l'Internet grand public dans les années 1990, avec les premières diffusions en direct d'évènements sportifs et musicaux. Apple, Microsoft et RealNetwork ont participé au développement commercial avec leurs lecteurs respectifs QuickTime, Windows Media Player et RealPlayer.

Le streaming a explosé dans la deuxième moitié des années 2000, notamment avec l'avènement de services musicaux tels que Spotify et Deezer, la décision du site YouTube d'instaurer une option de diffusion vidéo en direct ou « live streaming » ou encore les services de rediffusion (replay vidéo). Les réseaux sociaux tels que Facebook, Twitter et des applications mobiles telles  que Periscope ont également joué un rôle clé dans la popularisation du streaming vidéo en direct.

C’est quoi le streaming ? 

Selon une étude de l’entreprise Sandvine, l’ensemble du streaming vidéo et audio occupait 61% de la bande passante mondiale en 2019. © "500 HD video streams" par ChrisDag

Streaming vient du verbe anglais to stream qui veut dire ruisseler, mais aussi diffuser en flux continu. Le streaming désigne aujourd'hui la diffusion en direct ou en léger différé d'un contenu audio (musique, radio, podcast) ou vidéo (films, séries, jeux vidéo) via internet. Le contenu peut être enregistré ou émis en direct et lu par un lecteur multimédia, un navigateur web ou un logiciel associé à un service de streaming. 

Si le streaming via internet a connu ses premiers essais dès le milieu des années 1990, c'est grâce à l'augmentation des vitesses de connexion qu'il s'est popularisé. Depuis la fin des années 2000, le streaming est en effet la méthode de diffusion de contenus piratés la plus répandue. Le phénomène a entraîné une réponse licite de la part des producteurs et diffuseurs qui ont créé des plateformes de streaming légales, gratuites ou payantes.
Le streaming est aujourd'hui le principal moyen de consommation de biens culturels dans le monde, malheureusement responsable aussi d'importantes émissions de gaz à effet de serre

Le streaming, comment ça marche ? 

Lorsqu'un utilisateur lance la lecture d'un flux vidéo ou audio depuis un site web ou une application, le contenu, stocké sur un serveur, est transféré vers la mémoire vive de l'ordinateur ou du dispositif de lecture qui place temporairement les données dans une mémoire-tampon.

Ces données sont lues par le lecteur du site ou par l'application. Le téléchargement du contenu vers la mémoire-tampon se poursuit pendant la lecture. La lecture d'un flux peut être progressive ou continue. 

La lecture progressive

La lecture progressive est la méthode la plus simple et la plus utilisée. Un seul fichier peut être diffusé à la fois.

La diffusion est gérée par le navigateur web ou l'application côté utilisateur. Pour qu'un contenu vidéo ou audio puisse être lu, quelles que soient la qualité de la bande passante ou la vitesse de connexion internet de l'utilisateur, il est nécessaire de mettre à disposition plusieurs fichiers de différentes qualités. L'utilisateur peut ainsi choisir la qualité de diffusion. C'est la solution utilisée sur Youtube par exemple. 

La lecture continue

Plus sophistiquée, la lecture continue permet de s'adapter automatiquement au débit internet d'un utilisateur. Un même fichier contient plusieurs variantes de différentes qualités. C'est un serveur spécialisé qui gère la diffusion et s'adapte à la vitesse de connexion de l'utilisateur, empêchant ainsi une interruption de diffusion. L'utilisateur peut alors profiter d'une diffusion de qualité optimale sans intervenir. Netflix utilise ce type de lecture. 

Quelles sont les plateformes de streaming les plus populaires ? 

Aujourd'hui il existe de nombreuses plateformes de streaming généralistes ou spécialisées qui diffusent des fichiers stockés ou des flux créés en direct. Certaines sont gratuites, d'autres nécessitent un abonnement mensuel. Les plateformes de streaming les plus populaires aujourd'hui sont :

  • Twitch est une plateforme de diffusion en direct spécialisée dans le domaine des jeux vidéo, elle s'est ouverte à de nombreux types d'évènements comme les concerts ou les talk-shows;
  • Youtube est la plus grande plateforme de streaming vidéo où plusieurs centaines de milliers d'heures de vidéo sont téléchargées chaque jour;
  • Netflix est le service de SVOD (SVOD signifie subscription video on demand, vidéo à la demande par abonnement en français) le plus connu et propose films et séries a plus de 200 millions d'utilisateurs;
  • Spotify et Deezer sont les plateformes de streaming musicales les plus utilisées, que ce soient pour la diffusion de musique ou de podcasts;
  • Facebook Live: créé en 2016, le service de streaming en direct de Facebook, possible à partir d'un simple smartphone, est adopté par de plus en plus de compagnies, entrepreneurs et célébrités.
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