Durant la conférence Intel du CES (Consumer Electronics Show) 2018, la firme allemande Volocopter a fait une démonstration en direct de son taxi volant. Ici, le Volocopter (rebaptisé Autonomous Air Taxi par les autorités dubaïotes) lors de son vol inaugural au-dessus de la ville du Dubaï. © Government of Dubai

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Volocopter : le drone taxi vole au CES

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Durant la conférence Intel du CES (Consumer Electronics Show) 2018, la firme allemande Volocopter a fait une démonstration en direct de son taxi volant, dont une partie des systèmes de contrôle sont fournis par le géant des microprocesseurs.

Après avoir effectué son premier vol d'essai en public dans le ciel de Dubaï en septembre 2017 (voir article ci-dessous), le drone taxi Volocopter est allé jouer les vedettes à Las Vegas pour le Consumer Electronics Show (CES). L'appareil, équipé de 18 rotors électriques, était le clou de la conférence d'Intel.

Installé dans une cage géante et retenu par des filins de sécurité pour prévenir tout risque d'accident, le Volocopter s'est élevé à moins de deux mètres du sol pour parcourir une très courte distance sans aucun passager à son bord. Rien de bien impressionnant à vrai dire, mais l'objet de la démonstration était autre. En effet, il s'agissait de vanter l'implication d'Intel dans la conception de cet engin. 

Cette séquence, qui se déroule à la fin de la conférence d’Intel au CES (Consumer Electronics Show), montre un très rapide vol du drone taxi Volocopter. © Intel

Intel a fourni sa technologie au Volocopter

Le fabricant de processeurs, qui, par ailleurs, développe une plateforme matérielle et logicielle pour les drones, a fourni sa technologie au Volcopter. En l'occurrence, il s'agit du contrôleur de vol adaptatif et des systèmes redondants qui assurent la sécurité. Comme l'explique l'un des ingénieurs d'Intel en charge des drones dans une vidéo consacrée au Volocopter, le contrôleur de vol maintient la stabilité, notamment en analysant les erreurs dans le champ magnétique des rotors lorsque les conditions sont difficiles.

Plusieurs dizaines de processeurs surveillent en permanence l'environnement de l'appareil et relaient ces informations aux rotors en quelques millisecondes. Volocopter a aussi profité du CES pour révéler que Brian Krzanich, le PDG d'Intel, avait lui-même pris place à bord du drone taxi lors d'un vol réalisé le mois dernier en Allemagne. La caution technologique d'Intel est évidemment précieuse pour crédibiliser le projet qui fait face à de nombreux concurrents, notamment chez UberAirbus ou le chinois Ehang. Dubaï espère être la première ville à lancer un service de drones taxis d'ici environ cinq ans.

Pour en savoir plus

Volocopter : le drone taxi a volé dans le ciel de Dubaï

Article initial de Marc Zaffagni, paru le 27/09/2017

Dubaï a accueilli le premier vol du drone taxi allemand Volocopter. Muni de 18 rotors électriques, l'appareil peut voler en autonomie pour transporter deux passagers sur des trajets urbains. La première ville des Émirats arabes unis compte lancer un service de taxis volants sans pilote d'ici cinq ans.

Dubaï veut être à l'avant-garde en matière de transports. Hyperloop, taxis volants, voitures autonomes, robots policiers : la ville multiplie les projets ambitieux et y met le prix. Une aubaine pour les sociétés impliquées dans ces domaines. L'une d'elles, Volocopter, a eu hier l'opportunité de réaliser un premier vol d'essai de son drone taxi au-dessus de la ville des Émirats arabes unis. La démonstration s'est faite en présence du prince héritier de Dubaï, le cheikh Hamdan bin Mohammed Al Maktoum.

Dévoilé en 2013, le Volocopter a été conçu par la société allemande éponyme qui vient de lever 25 millions d'euros auprès du groupe automobile Daimler. Sa carlingue d'hélicoptère est surmontée d'une structure circulaire accueillant 18 rotors électriques ; il peut emporter deux personnes en volant à une vitesse moyenne de 50 km/h pendant trente minutes et faire des pointes à 100 km/h.

Le Volocopter est équipé de nombreux systèmes redondants

L'engin, rebaptisé Autonomous Air Taxi (AAT) par les autorités de Dubaï, sera doté d'un système de navigation totalement autonome. Ce dernier doit lui permettre d'effectuer des trajets dans le cadre d'un service de transports (avec celui-ci, la ville compte assurer un quart du trafic de passagers à l'horizon 2030). Pour la sécurité, l'AAT est équipé de systèmes redondants, avec notamment une alimentation composée de neuf batteries indépendantes et de parachutes. Le prototype actuel se recharge en deux heures, mais la version définitive sera plus rapide, indique le service de communication de Dubaï.

Aucun passager n'était présent lors de ce vol d'essai qui a vu l'appareil décoller et voler à 200 mètres d'altitude pendant cinq minutes. Pour le moment, le Volocopter navigue à l'aide d'un GPS, mais ses concepteurs comptent implanter un système autonome plus complet pour gérer les obstacles. Le service de taxis volants est censé débuter dans cinq ans.

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