Tout comme ses ancêtres, Ariane IV était une fusée à trois étages. Si elle n'était guère différente des Ariane I à III à première vue, elle était en réalité bien plus puissante et souple d'utilisation. La première différence visible était la présence, sur certaines versions de propulseurspropulseurs supplémentaires en nombres en types variables. C'était là un des atouts de la fusée.

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Ariane 44LP - source : E.A.D.S.

  • Six configurations pour une fusée

Ariane IV permettait de lancer un ou deux satellites en GTO dont la massemasse totale va de 2 070 à 4 900 kg. Une telle gamme de capacité était obtenue grâce à l'architecture modulable du lanceurlanceur qui acceptait 0, 2 ou 4 propulseurs supplémentaires, à liquidesliquides ou à poudres.

Le corps principal de la fusée était commun à toutes les versions : le premier étage propulsé par 4 VikingViking, le second propulsé par 1 viking IV et enfin le troisième étage était doté d'un moteur cryogénique HM-7B. S'ajoutaient à celà la case à équipement (le cerveaucerveau de la fusée), la coiffe de 4 m de diamètre et, pour les lancements multiples, la S.P.E.L.D.A., Structure Porteuse Externe pouur les Lancements Double d'Ariane.

Les propulseurs ajoutés, qui différenciaient les versions, étaient placés latérallement par rapport au premier étage de la fusée. En augmentant la poussée totale au décollage, ils permettaient de placer sur orbiteorbite des charges utiles plus importantess. C'étaient soit des P.A.P., propulseurs à poudres, ou des P.A.L., propulseurs à liquides, plus gros et plus puissants.

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Cinq des 6 configurations possibles d'Ariane IV - source : E.S.A.

  • Les capacités

Voici les caractéristiques des différentes versions. Le nom était donné par le nombre de propulseurs et leur types : P pour P.A.P et L pour P.A.L..

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  • Une fusée exceptionnelle

Suite aux différents travaux d'amélioration de la fusée, ces données avaient évolué et les capacités étaient de 2 070 à 4 900 kg, pour des masses au décollage de 243 à 480 tonnes !

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Ariane 44L, vol 152 - source : E.A.D.S.

Ariane IV était une fusée d'une longévité et d'une fiabilité exceptionnelles : 116 tirs (113 succès et 3 échecs) pour un taux de réussite supérieur à 97,4 %. Malgré celà, et de dès les débuts d'Ariane IV, sa remplaçante, très novatrice, a été mise en chantier. Ce nouveau fleuron est bien sûr Ariane V.