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On qualifie de rayonnement thermique la quantité d’énergie qu'un corps dont la température diffère du zéro absoluzéro absolu cède sous la forme d'un rayonnement de nature électromagnétique et de longueur d'onde comprise entre 0,1 et 100 micromètresmicromètres.

Rayonnement thermique et chaleur

Le rayonnement thermique représente, avec la convection et la conduction, l'un des phénomènes physiques qui autorisent le transfert de chaleurchaleur. Son signe particulier : il ne nécessite pas la présence d'un milieu matériel intermédiaire et peut donc transporter de la chaleur à travers le vide. Ainsi, c'est grâce au rayonnement thermique que le Soleil nous transmet, presque instantanément, sa chaleur.

Un rayonnement fonction de la température

Le rayonnement thermique résulte de la transition d'électrons entre deux états d'énergieénergie. Selon la loi de PlanckPlanck, le passage d'un niveau d'énergie à un niveau d'énergie inférieur s'accompagne de l'émissionémission d'un rayonnement.

Ainsi, un corps placé à une température donnée émet des ondes électromagnétiquesondes électromagnétiques de fréquencesfréquences différentes. La répartition de ces fréquences -- ou le spectre du rayonnement -- et la quantité d'énergie émise dépendent de la température du corps. Plus celle-ci est élevée, plus le rayonnement thermique s'avère intense aux courtes longueurs d'onde. Un corps qui, pour une température donnée, émet le maximum d'énergie est appelé « corps noir ».