Les antennes émettent et reçoivent des ondes électromagnétiques. © sutham, Shutterstock
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Onde électromagnétique : qu'est-ce que c'est ?

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Une onde électromagnétique est le résultat de la vibration couplée d'un champ électrique et d'un champ magnétique variables dans le temps.

Une onde électromagnétique est susceptible de se propager dans l'air comme dans le vide. Elle est capable de transporter des informations.

Des ondes électromagnétiques naturelles ou produites par l'Homme

Les activités humaines, examens radiologiques ou téléphonie mobile (antennes), par exemple, génèrent nombre d'ondes électromagnétiques. Toutefois, il existe des ondes électromagnétiques produites naturellement. Ainsi, la foudre génère un champ magnétique caractéristique qui permet aux météorologues de localiser les points d'impact sur un territoire.

Exemples d'ondes électromagnétiques : la lumière et les ondes radio

Parmi les ondes électromagnétiques les plus courantes, il y a bien sûr la lumière. La longueur de cette onde, comprise entre 380 et 750 nm, coïncide avec le spectre visible. Il y a aussi les ondes radio.

En physique, deux théories permettent de décrire le comportement des ondes électromagnétiques :

  • la théorie ondulatoire qui se rapporte aux lois de l'optique géométrique ;
  • la théorie corpusculaire se base sur la propagation de particules élémentaires énergétiques.

Des propriétés utiles ou gênantes : réflexion et réfraction

À l'interface entre deux milieux de propagation, une onde électromagnétique peut subir une réflexion ou une réfraction. Dans le premier cas, l'onde repart vers d'où elle venait. Dans le second cas, elle continue sa route mais en changeant de direction. C'est ce que l'on observe avec la lumière lorsqu'elle traverse une lentille et c'est sur ce principe notamment que repose le fonctionnement des lunettes de vue.

Lorsqu'une onde électromagnétique rencontre un obstacle, elle se diffuse sur celui-ci et change de direction.

Les ondes électromagnétiques peuvent également, comme les autres ondes, interférer les unes avec les autres. Dans le cas des ondes radio, cela entraîne une perturbation du signal reçu.

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