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Quintette de Stephan

DéfinitionClassé sous :Astronomie , Galaxie , constellation de Pégase
Le Quintette de Stephan vu par le télescope spatial Hubble. Crédit : NASA, ESA, Hubble SM4 ERO Team

La constellation de Pégase abrite un célèbre groupement de cinq galaxies. Il a été découvert en 1878 par E. Stephan. Depuis l'Observatoire de Marseille dont il est le directeur, Stephan va répertorier 800 nouvelles "nébuleuses" entre 1869 et 1885. On comprendra plus tard (en 1924 avec Edwin Hubble) que ce sont en fait des galaxies très éloignées de notre Voie Lactée.

Les cinq galaxies du Quintette de Stephan montrent des signes évidents d'interactions gravitationnelles : des filaments de gaz et d'étoiles s'en échappent, preuve des forces d'attraction qui entrent en jeu. Les mesures de distances ont pourtant montré que seules 4 galaxies sur les 5 sont vraiment liées physiquement. Alors que NGC 7319, 7318A, 7318B et 7317 se situent à 300 millions d'années-lumière, NGC 7320 (la plus en haut à gauche de l'image) n'est qu'à 50 millions d'années-lumière.

NGC 7318A et 7318B sont actuellement les deux galaxies qui présentent la plus forte interaction : elles ont mélangé une grande partie de leurs composants et forment une structure en zig zag (au centre de l'image) d'où émergent leurs deux noyaux plus brillants.

Le Quintette affiche une magnitude de 14. Invisible à l'œil nu, on commence à le soupçonner visuellement avec un télescope d'au moins 20 centimètres de diamètre sous un très bon ciel. La plus belle image de ce groupe célèbre est sans doute celle (ci-dessous) réalisée en 2009 par le télescope spatial Hubble après qu'il ait été équipé de sa nouvelle caméra WFC-3 au cours de la dernière mission de maintenance STS-125.

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