Sur cette illustration sont symbolisées les capacités scientifiques du télescope spatial James Webb. Les responsables du projet viennent d’annoncer les premiers heureux élus qui obtiendront du temps d’observation dès 2022. © E. Feild (STScl), Nasa, ESA
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« L’excitation monte » à la Nasa avec la liste des premiers objets qui seront observés par son nouveau télescope spatial

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Le lancement du télescope spatial James Webb est annoncé pour cet automne. Enfin ! Les préparatifs battent leur plein. Les responsables du projet viennent d'annoncer la liste des 286 projets auxquels ils ont souhaité attribuer du temps sur la première année d'observation de l'instrument.

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Le lancement attendu depuis longtemps du télescope spatial James Webb est aujourd'hui prévu pour le 31 octobre 2021. Et outre les derniers ajustements techniques, du côté de la Nasa, la mission avance. Les responsables viennent de sélectionner les programmes qui pourront être menés au cours de la première année d'observation du télescope.

Rappelons que le grand miroir du télescope spatial James Webb permettra d'observer l'Univers dans le domaine de l’infrarouge -- proche à moyen --, le tout avec des capacités d'imagerie et de spectroscopie haute résolution. De quoi espérer découvrir des pans entiers de l'Univers qui nous étaient jusqu'alors inaccessibles. « Nous ouvrons le coffre au trésor et les surprises sont garanties », s'enthousiasme John C. Mather, scientifique principal du projet au Goddard Space Flight Center, dans un communiqué de la Nasa.

Une sélection rigoureuse et prometteuse

Le temps d'observation avec le télescope spatial James Webb étant extrêmement précieux, le processus de sélection a été drastique et mené par près de 200 membres de la communauté internationale des astronomes pendant plusieurs semaines sur plus de 1.000 projets volontairement anonymisés. Finalement, 286 propositions ont été sélectionnées (explorez-les par type). Elles ambitionnent de trouver les premières galaxies, d'étudier la formation des étoiles ou encore de mesurer les propriétés physiques et chimiques des systèmes planétaires, y compris du nôtre.

« Nous attendons avec impatience les belles images et spectres et les découvertes étonnantes que Webb fera au cours de cette première année d'observations », note Gunther Hasinger, directeur des sciences à l'Agence spatiale européenne (ESA), partenaire de la Nasa sur le projet. « L'excitation monte. Ces cibles sont des observations très attendues qui promettent d'élargir notre vision de l'Univers et notre place dans celui-ci », a souligné de son côté Sarah Gallagher, conseillère scientifique auprès du président de l'Agence spatiale canadienne, l'autre partenaire du projet de télescope spatial James Webb.

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