Le programme Artemis, qui prévoit le retour de l'Homme sur la Lune, ne doit pas faire oublier que la Nasa finance d'importants programmes d'exploration robotique du Système solaire, dont Discovery. Dans le cadre de ce programme, la Nasa a débuté le processus d'une, voire deux nouvelles missions à destination de Vénus, Io et Triton.

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Après les missions en cours de développement LucyLucy, Psyche, Dragonfly et la mission de défense planétaire DartDart, en coopération avec l'ESAESA, l'Agence spatiale européenne, la NasaNasa a débuté un processus de sélection pour une, voire deux nouvelles missions planétaires afin de mieux comprendre VénusVénus, IoIo ou NeptuneNeptune. Dans le cadre de son programme DiscoveryDiscovery, la Nasa a mis en compétition quatre projets qui recevront chacun un financement de 3 millions de dollars pour faire mûrir leur concept -- instruments et intérêts scientifiques -- et démontrer la faisabilité technique à le réaliser dans le budget imparti (500 millions de dollars). Cette phase se terminera par un rapport d'étude conceptuelle sur lequel la Nasa s'appuiera pour faire son choix attendu dans le courant de l'année prochaine.

Ces quatre projets ont la particularité d'avoir été recalés lors de précédentes sélections. La Nasa a porté son choix sur deux missions à destination de Vénus : Davinci+ (pour Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging Plus) et Veritas (pour Venus Emissivity, RadioRadio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy). Les deux autres missions qui ont suscité l'intérêt de la Nasa sont deux sondes à destination des satellites Io (Io Volcano Observer) de JupiterJupiter et TritonTriton de Neptune (Trident).

Neptune, vue depuis Triton. © Nasa
Neptune, vue depuis Triton. © Nasa

La question de la vie abordée lors de ces missions

Davinci+ est une mission entièrement dédiée à l'étude de la composition chimique de l'atmosphèreatmosphère de Vénus, sur toute sa hauteur. Elle a pour but de comprendre comment cette atmosphère s'est formée et a évolué dans le temps de façon à déterminer si Vénus a déjà eu un océan. Pour cela, Davinci+ larguera une sonde qui réalisera toute une série de mesures tout au long de la traversée de l'atmosphère.

Quant à Veritas, autre mission à destination de Vénus, elle a pour objectif de réaliser des cartes topographiques complètes de la surface de la planète à haute résolutionrésolution ainsi que des cartes montrant les déformations et les différentes types de composition du globe de cette planète. Le but est de comprendre pourquoi Vénus s'est développée si différemment de la TerreTerre et de voir si des processus géologiques, tels que la tectonique des plaquestectonique des plaques et le volcanismevolcanisme, sont toujours actifs.

IVO est une sonde qui réalisera une série de survolssurvols rapprochés au-dessus de Io, une des lunes de Jupiter la plus volcanique du Système solaireSystème solaire, au sujet de laquelle les scientifiques manquent d'informations. L'objectif de la mission est l'étude de ce volcanisme et tous les phénomènes sous-jacents à cette activité. IVO pourrait découvrir l'océan de magmamagma que l'on soupçonne présent sous sa surface et fournir de nouvelles informations sur les processus initiaux qui ont permis la formation des planètes.

Quant à la mission Trident, elle s'inspire de la mission New Horizon et son survol historique de la planète naineplanète naine Pluton. Un seul survol de Triton est donc prévu au cours duquel les données acquises devront être suffisantes pour déterminer si l'océan souterrain prévu par les modèles est bien présent et si cette lunelune est un monde potentiellement habitable, voire habité. Triton est un satellite connu pour avoir une activité géologique importante et assez récente de sorte que sa surface est la deuxième plus jeune du Système solaire.