Lucy est le nom d’un australopithèque dont le squelette a été trouvé en Éthiopie. © procy_ab, Fotolia

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Lucy

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Lucy est un australopithèque de l'espèce Australopithecus afarensis dont le squelette a été découvert en 1974 à Hadar, dans les dépressions de l'Afar en Éthiopie, au bord de la rivière Awash. Son nom de code est AL 288-1. Le squelette de Lucy est conservé au Muséum d’Histoire naturelle d’Addis-Abeba en Éthiopie.

L'équipe franco-américaine à l'origine de cette découverte était composée d'une trentaine de chercheurs, codirigés par Yves Coppens, Maurice Taïeb et Donald Johanson. Les scientifiques ont pu extraire 52 fragments osseux représentant 40 % du squelette, ce qui est particulièrement remarquable. Le choix de Lucy comme nom est lié à la chanson des Beatles Lucy in the sky with diamonds, que les scientifiques écoutaient dans leur tente au moment de leur découverte.

Lucy, un australopithèque bipède au mode de vie en partie arboricole

Le squelette de Lucy date d'environ 3,2 millions d'années. Parmi les os mis à jour, il y avait des os du bassin : le sacrum et deux os iliaques. La forme de ces os, par leurs points communs avec l'espèce humaine (bassin évasé...), suggère une bipédie. Bien qu'elle marchait sur ses deux jambes, Lucy devait aussi vivre dans les arbres. En 2016, l'analyse au scanner des os de Lucy a suggéré qu'elle serait morte en tombant d'un arbre, mais cette thèse est contestée. Le corps aurait rapidement été recouvert de sédiments, ce qui expliquerait sa bonne conservation.

Les australopithèques vivaient entre -4,2 millions et -2,2 millions d'années en Afrique. Ils mesuraient entre 1,10 m et 1,40 m. D'autres squelettes d'Australopithecus afarensis ont été trouvés, comme celui de Selam en Éthiopie.

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