Neptune, vue depuis Triton. © Nasa

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La Nasa veut aller visiter Triton, une lune de Neptune qui abriterait un océan

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D'ici quelques années, un alignement des planètes du Système solaire sera favorable à l'envoi de missions spatiales à destination d'Uranus et Neptune, les deux planètes les plus éloignées du Soleil. Parmi les projets, il y a Trident, une mission à faibles coûts proposée par le JPL et le Lunar and Planetary Institute. Cette mission de survol très rapide de Triton, satellite de Neptune, tirera parti de la performance technique de New Horizons. Si la mission Trident était décidée, elle pourrait être lancée à l'horizon 2026 avec des survols de Jupiter et Vénus, pour assistance gravitationnelle, et un survol de la lune très volcanique Io.

Dans le domaine de l'exploration robotique des planètes éloignées du système externe (Neptune, Uranus...), les opportunités de lancement sont rares. En effet, envoyer une mission spatiale pour explorer ces planètes et leurs satellites coûte très cher, de l'ordre de plusieurs milliards d'euros. Une dizaine d'années de voyage sont nécessaires pour les rejoindre et une énorme dépense d'énergie est nécessaire pour freiner et se mettre en orbite autour d'elles.

La prochaine échéance favorable, correspondant à un alignement adéquat des planètes du Système solaire, se situera vers 2031-2032. C'est la seule opportunité avant plusieurs dizaines d'années ! Afin de tirer parti de cet alignement, comme en leur temps les deux missions Voyager de la Nasa, des projets de missions à destination de ces mondes lointains ont été proposés aux agences spatiales.

S'il ne fait guère de doute qu'une mission à destination de Neptune et Uranus sera lancée, vraisemblablement dans un cadre international, des missions à faibles coûts aux objectifs plus ciblés et limités pourraient également être décidées.

L'intérêt pour Uranus et Neptune s'est considérablement renforcé depuis que l'on découvre par milliers des exoplanètes qui leur ressemblent. Il faut savoir que ces deux planètes sont d'une nature différente de Jupiter et de Saturne. Leur plus forte densité les classe dans une catégorie à part : celle des « Géantes de glace » à laquelle appartiennent nombre d'exoplanètes qui ont été découvertes. Les étudier permettrait de savoir de quoi est constitué l'intérieur de ces astres. Et, par ricochet, de mieux comprendre la formation de notre propre Système Solaire.

Parmi les projets à faibles coûts envisagés, des chercheurs du Jet Propulsion Laboratory (JPL) et du Lunar and Planetary Institute proposent la mission Trident de survol de Triton, satellite de Neptune. Cette mission s'appuierait sur l'héritage de New Horizons et tirera parti de la performance technique de la sonde et ses survols de la planète naine Pluton, son satellite Charon et l'astéroïde Ultima Thulé. New Horizons, la sonde de la Nasa lancée en 2006, a démontré de manière efficace la valeur scientifique des survols rapides à proximité de ces objets.

Mosaïque de vues de la calotte polaire australe de Triton, soulignant les traînées sombres de Namazu, Doro et Viviane, sans doute laissées par autant de geysers. © Nasa, Wikipédia

Avec une vitesse de plusieurs kilomètres par seconde, la rencontre de Trident avec Triton sera tout aussi rapide. La sonde utilisera une gamme d'instruments similaires à ceux embarqués sur New Horizons. Ils seront dotés de grandes ouvertures et de capteurs à haute résolution angulaire capables d'observer Triton depuis des distances très éloignées jusqu'au survol.

Triton serait un monde potentiellement habitable 

Tout comme pour le satellite de Saturne, Encelade, les scientifiques ont découvert à sa surface des geysers dont la présence s'explique probablement par l'existence d'une activité hydrothermale faisant intervenir de l'eau et de la chaleur. Trident sera en mesure d'observer l'activité du panache de Triton et de l'étudier de plus près.

La présence de ces geysers laisse à penser que Triton abriterait un océan liquide souterrain, comme Encelade donc, mais aussi Europa, Ganymède, Titan, voire Cérès et d'autres corps du Système solaire. Cet océan serait le résultat d'un chauffage géothermique. Combinée à la présence de molécules organiques, la présence d'eau liquide et d'énergie pourrait également signifier que Triton est capable de soutenir la vie.

La dernière mission à visiter Triton était le vaisseau spatial Voyager 2, qui a effectué un survol de la lune en 1989. Si la mission Trident était décidée, elle pourrait être lancée dès 2026 à destination de Jupiter dont l'assistance gravitationnelle lui permettra ensuite de rejoindre Triton.

  • Les survols à grande vitesse de New Horizons ont convaincu la Nasa de l'intérêt scientifique de cette stratégie d'observation.
  • La mission Trident pourrait s'inspirer de New Horizons et survoler à très grande vitesse Triton, satellite de Neptune.
  • On suppose que ce satellite abrite un océan souterrain, ce qui en fait un objet d'intérêt pour les exobiologistes.  
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