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Cérès : Dawn livre la meilleure image à ce jour des points lumineux

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La Nasa vient de publier l'image la plus détaillée à ce jour de la surface de Cérès. On y découvre avec une résolution de 700 mètres par pixel le désormais célèbre groupe des mystérieuses taches lumineuses qui occupent le fond de l'un de ses cratères. Leur origine n'est pas encore élucidée. Volcans, geysers, roches, glace ou encore dépôts de sels : la Nasa invite les internautes à voter pour l'hypothèse qui leur paraît être la meilleure.

Cérès possède un énigmatique groupe de taches brillantes au fond de l’un de ses cratères. Il est visible sur cette photographie datant du 16 mai 2015 et qui a été prise à 7.200 km de sa surface. © Nasa, JPL-Caltech, UCLA, MPS, DLR, IDA

Au temps de sa découverte, en 1801, on a d'abord cru que Cérès était une planète. Puis la proposition fut abandonnée et elle fut très longtemps considérée comme un astéroïde, le plus gros de la fameuse ceinture d'astéroïdes. Enfin, sa taille, sa masse et son aspect sphérique lui ont valu d'accéder en 2006 au statut de planète naine (la plus proche de la Terre). Resté longtemps un pâle petit point pour les astronomes, voire un disque flou sur les images d'Hubble, cet astre de 950 km de diamètre qui porte le nom de la déesse romaine de l'agriculture nous dévoile désormais, par petites touches, son vrai visage. Grâce à la sonde Dawn qui, depuis le 6 mars 2015, commence à l'examiner à différentes altitudes, nous avons fait connaissance avec ses reliefs et une multitude de points lumineux. Plus les semaines passent et mieux nous les observons.

À cet égard, la Nasa vient de publier l'image la plus détaillée à ce jour du groupe de taches blanches le plus emblématique. Elle fut réalisée le 16 mai dernier à quelque 7.200 km du sol (la résolution est de 700 mètres par pixel). D'abord pris pour un duo logé au fond d'un cratère, il fut constaté, début mai, qu'il s'agissait plutôt d'un archipel. Autant le dire tout de suite, les scientifiques de la mission n'ont pas encore pu déterminer leur nature mais ont toutefois « conclu que la luminosité intense de ces taches est due à la réflexion de la lumière du Soleil par un matériau très réfléchissant, probablement de la glace », a déclaré à ce sujet, Christopher Russell, chercheur principal de la mission.

Selon vous, que sont ces taches brillantes sur Cérès ? Des volcans, des geysers, des roches, de la glace, des dépôts de sel ou autre ? Vous pouvez voter sur ce site de la Nasa. © Nasa, JPL-Caltech

Votez pour l’explication la plus probable

En attendant d'en savoir plus, les spéculations vont bon train comme en témoignent les nombreuses discussions des internautes autour de ce sujet (avec malheureusement son lot de dérives complotistes). L'agence spatiale américaine vous invite d'ailleurs à voter pour l'explication concernant l'origine de ces points brillants qui vous paraît la plus probable : s'agit-il de volcans, de geysers, de roches, de glace, de dépôts de sel ou autres... ? Pour l'instant (22 mai), la proposition « autre » remporte la majorité des suffrages (37 %), suivie de celle de la « glace » (30 %).

Dawn effectue à présent des manœuvres pour se mettre en orbite à 4.400 km de la surface de Cérès, dans le cadre de sa seconde campagne de cartographie qui aura lieu entre le 6 et le 30 juin prochain, puis poursuivra ensuite sa descente, à plus basse altitude. Nous n'avons donc pas fini d'être étonnés.

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