Photographie prise le 23 juillet par WFC-3, caméra à grand champ du télescope spatial Hubble. Elle montre la dispersion des débris de l'astéroïde ou de la comète qui a percuté, quatre jours plus tôt, la haute atmosphère de Jupiter. © Nasa, Esa, H. Hammel (Space Science Institute), Boulder, Colorado), Jupiter Impact Team

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En image : Hubble photographie l'impact sur Jupiter

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La Nasa vient de publier les images prises par la nouvelle caméra à grand champ de Hubble, WFC3, installée en mai dernier, et montrant la chute sur Jupiter d'une comète ou d'un astéroïde, qui a touché l'atmosphère la semaine dernière.

Le 19 juillet 2009, les ingénieurs de la Nasa chargés du télescope spatial Hubble en étaient à la calibration des instruments installés en mai dernier par les astronautes arrivés avec la navette Atlantis. Dernière visite à Hubble, la mission STS-125 avait été l'occasion de quelques réparations et avait doté le télescope spatial de deux instruments, un spectromètre ultraviolet très sensible (COS, Cosmic Origins Spectrograph) et une nouvelle caméra à grand champ, WFC-3 (Wide Field Camera), travaillant dans le proche infrarouge et dans l'ultraviolet, venue remplacer WFC-2.

Mais ce jour-là, la routine a fait place à l'urgence quand l'astronome amateur Anthony Wesley a annoncé la découverte d'une petite tache dans l'atmosphère de la planète géante. Manifestement, un corps céleste était en train de percuter Jupiter, comme l'avait fait exactement quinze ans auparavant la comète Shoemaker-Levy 9 (SL9).

Eclatement dans l'atmosphère jovienne

Les opérations de vérifications et de calibrations ont été interrompues immédiatement et Hubble a pointé la planète géante. La caméra WFC-3, toute neuve, a alors pu filmer, pour son premier travail scientifique, l'évolution du phénomène.

Les images fournies sont les plus précises que l'on ait de l'impact. Elles montrent la fragmentation du corps et la dispersion des débris dans les turbulences de l'atmosphère jovienne. On ignore la nature du corps qui a ainsi explosé, qui peut être un astéroïde ou une comète. Sa taille est estimée à plusieurs centaines de mètres. Cependant, le déroulement du phénomène évoque fortement le scénario observé lors de l'impact de la comète SL9.

Au passage, la réussite de cette observation démontre de manière spectaculaire le succès total des réparations et des installations effectuées par les astronautes (qui ont réalisé cinq sorties dans l'espace) de la mission STS-125, qui s'était conclue par un adieu à Hubble.

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