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En bref : Cassini survole Hélène

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C'est au tour d'Hélène, un des nombreux satellites de Saturne, d'être sous les feux de la caméra de Cassini, la sonde de la Nasa en orbite autour de la Planète aux anneaux.

Hélène, le satellite de Saturne photographié par la sonde Cassini le 18 juin 2011. © Nasa/JPL-Caltech/Space Science Institute
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Le 18 juin dernier la sonde Cassini a survolé Hélène à un peu moins de 7.000 kilomètres de distance. Ce survol est le second après celui de mars 2010 qui s'était déroulé à seulement 1.820 kilomètres de cette lune.

Hélène est un satellite de forme irrégulière (36 x 32 x 30 kilomètres) qui n'a été découvert qu'en 1980 depuis l'observatoire du Pic du Midi par les astronomes P. Laques et J. Lecacheux. Ce satellite glacé partage la même orbite que Dioné, circulant 60 degrés avant lui, ce qui lui vaut l'appellation de satellite troyen de Dioné. Ce surnom fait référence aux milliers d'astéroïdes troyens qui escortent Jupiter aux points de Lagrange L4 et L5, précédant ou suivant la planète géante gazeuse à 60 degrés.

Ce second survol d'Hélène par la sonde de la Nasa devrait permettre de dresser une carte globale du satellite afin de mieux comprendre son Histoire ainsi que la présence de cratères d'impact et de ravines.

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