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Tyché, une planète géante… dans le Système solaire. Enfin peut-être

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Deux astronomes affirment qu'une planète énorme inconnue tourne très loin autour de notre Soleil. Baptisée Tyché, elle serait située au niveau du nuage d'Oort, celui des comètes lointaines, qui seraient perturbées par sa masse imposante. Mais les preuves sont maigres et des astronomes parlent même de simple buzz.

Jupiter, à côté de Tyché, serait sans doute une petite planète. Sur cet astre lointain, la chaleur interne pourrait, encore aujourd'hui, lui éviter d'être congelée. © Nasa/JPL/University of Arizona

John Matese et Daniel Whitmire (University of Lousiana-Lafayette, États-Unis) récidivent. Comme ils l'avançaient déjà en 1999, les anomalies des orbites des comètes nous venant des confins du Système solaire, en l'occurrence le nuage d'Oort, trahiraient l'existence d'une planète inconnue. Ils lui ont même donné un nom : Tyché, du nom d'une divinité grecque.

Elle a tout pour surprendre. D'abord, sa masse : entre une et quatre fois celle de Jupiter. Ensuite, sa distance : un quart d'année-lumière du Soleil. Elle orbite dans cette  région lointaine, le nuage d'Oort, où se croisent des milliards d'objets. Elle est donc plus de 300 fois plus distante du Soleil que Pluton. Chez elle, l'année durerait 1,8 million d'années.

À confirmer

Pourquoi ne l'a-t-on jamais vue ? Parce qu'elle est très éloignée de la Terre et que sa luminosité est donc très faible tandis que son mouvement apparent dans notre ciel est également très faible.

Le moins que l'on puisse dire est que la conclusion ne fait pas l'unanimité. Après l'annonce de la découverte par le magazine britannique The Independent, la mission Wise, c'est-à-dire l'équipe réunie autour du télescope Wise, dont les observations pourraient permettre de confirmer l'hypothèse de John Matese et Daniel Whitmire, s'est empressée de poster un démenti catégorique sur sa page Facebook (« a lot of buzz », « un gros buzz ».

D'après cette équipe, le dépouillement des données de Wise devra se poursuivre encore deux ans pour confirmer éventuellement la découverte. Daniel Whitmire lui-même affirme qu'il faudra attendre mi-2013. Un peu de patience, donc, pour avoir la fin de cette belle histoire.

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