C’est très tôt, le matin du 30 juin 1908, que la région de Toungouska, en Sibérie, a été secouée par une violente explosion. Le résultat du passage d’un astéroïde, pensent les chercheurs. © Tryfonov, Adobe Stock

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Événement de Toungouska : quand un astéroïde provoquait la plus grande explosion de l'histoire moderne

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[EN VIDÉO] Toungouska : jamais l’humanité n’a connu pire événement d’impact  L'événement de Toungouska est l'un des plus mystérieux du genre dans l'histoire de l'humanité... Boule de foudre ? Trou noir ? OVNI ? Découvrez cette énigme en vidéo... 

C'est en mémoire de l'événement de Toungouska que la Journée mondiale des astéroïdes, Asteroid Day, est célébrée chaque année à la même date. Parce que les chercheurs sont aujourd'hui convaincus que l'explosion qui a ébranlé la forêt sibérienne le 30 juin 1908 est due à un astéroïde. Un des impacts météoritiques les plus marquants de l'histoire de l'humanité.

Le 30 juin 1908, une explosion d'une violence extrême a secoué la forêt sibérienne, dans la région de la rivière Toungouska. Une explosion des centaines de fois plus puissante que la bombe d’Hiroshima. Et qui a arraché quelque 80 millions d'arbres et ravagé plus de 2.000 km2 de forêt. Son écho s'est fait entendre à plus de 1.500 kilomètres à la ronde !

Une gigantesque boule de foudre d'un kilomètre de diamètre ou encore une explosion de méthane échappé de conduits volcaniques. Pour expliquer celui que les scientifiques ont rapidement qualifié d'événement de Toungouska, plusieurs hypothèses ont été avancées. Des hypothèses parfois farfelues aussi, comme celle du crash d’un OVNI ou de la collision de la Terre avec un trou noir.

On estime que 80 millions d'arbres sont tombés à cause du souffle de l'explosion de la Toungouska. La photo a été prise en mai 1929, soit 21 ans après l'explosion. © Leonid Kulik, DP

La piste de l’astéroïde privilégiée

La piste de la météorite a longtemps posé problème, car les chercheurs n'ont jamais trouvé de cratère d'impact. Ni même de débris. Difficile donc de croire qu'un objet de type astéroïde ou comète ait pu s'écraser là, ou même exploser en vol au-dessus de Toungouska.

Aujourd'hui, les scientifiques privilégient tout de même cette piste. D'autant que, pour expliquer l'absence de cratère et de débris, ils pensent désormais que l'événement de Toungouska a pu être produit par un astéroïde. De quelque 200 mètres de diamètre, il aurait survolé la Terre à une vitesse folle sur des milliers de kilomètres avant de rebondir dans l'espace. Et de s'installer sur une orbite proche du Soleil. Perdant tout de même au passage quelques millions de tonnes de matière.

C'est en mémoire de cet événement qualifié de plus important événement d'impact dans l'histoire de l'humanité que l'Organisation des Nations Unies (ONU) a choisi le 30 juin pour sensibiliser le public aux astéroïdes et à ce qui peut être fait pour en protéger notre Terre et nos civilisations, chaque année lors de l'Asteroid Day.

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