Comment réagit le fœtus au régime alimentaire de sa maman ? Ce qu'ont souhaité approfondir des chercheurs en observant les réactions faciales du futur bébé in utero. L'exposition prénatale aux différentes saveurs ingurgitées par la mère a été analysée et prouve pour la première fois que le petit être en devenir a déjà ses préférences. 

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[EN VIDÉO] Des fœtus qui bâillent en 4 dimensions Grâce à une échographie 3D à laquelle on a ajouté une dimension temporelle, des scientifiques ont distingué des bâillements chez des fœtus. En déterminant la fréquence en fonction de l’âge, ils espèrent détecter des défauts de développement.

Fans de carottescarottes, mais beaucoup moins de chou : dans le ventre de leur mère, les bébés réagissent différemment aux saveurs et aux odeurs, ont conclu pour la première fois des scientifiques en scrutant leurs expressions faciales. Lors de cette étude, menée par des scientifiques des universités britannique de Durham et française de Bourgogne, et publiée jeudi dans la revue Psychological Science, 100 femmes, âgées de 18 à 40 ans et enceintes de 32 à 36 semaines, ont passé des échographies 4D. 

Ces images ont permis aux chercheurs d'observer la façon dont les futurs bébés réagissaient lorsque leur mère mangeait de la carotte ou du chou frisé. Les fœtusfœtus exposés à la carotte ont montré « un visage riant », tandis que ceux dont les mères avaient mangé du chou kalekale, prisé des amateurs de nourriture saine, présentaient « un visage larmoyant », ont établi les chercheurs.

Content ! Exemple de visage de rire d'un fœtus exposé à la carotte : (a) visage neutre, (b) visage avec rire. © Beyza Ustun, Université de Durham, Département de psychologie, Psychological Science, CC by-nc 4.0
Content ! Exemple de visage de rire d'un fœtus exposé à la carotte : (a) visage neutre, (b) visage avec rire. © Beyza Ustun, Université de Durham, Département de psychologie, Psychological Science, CC by-nc 4.0
Pas content ! Exemple de visage d'un fœtus exposé au chou : (a) visage neutre, (b) visage mécontent. © Beyza Ustun, Université de Durham, Département de psychologie, Psychological Science, CC by-nc 4.0
Pas content ! Exemple de visage d'un fœtus exposé au chou : (a) visage neutre, (b) visage mécontent. © Beyza Ustun, Université de Durham, Département de psychologie, Psychological Science, CC by-nc 4.0

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Des réponses spontanées et immédiates

« Un certain nombre d'études avaient suggéré que les bébés pouvaient goûter et sentir dans l'utérus, mais elles étaient basées sur des résultats après la naissance, notre étude est la première à mettre en avant ces réactions avant l'accouchement », a souligné Beyza Ustun, chercheuse à l'université de Durham et auteure principale de l'étude. 

L'être humain perçoit les saveurs en combinant le goût et l'odoratodorat. Chez les fœtus, les chercheurs pensent que ce mécanisme pourrait se produire en avalant le liquide amniotique présent dans l'utérus. « En observant les réactions faciales des fœtus, nous pouvons supposer qu'une série de stimuli chimiques passent par l'alimentation de la mère dans l'environnement du fœtus », a détaillé le professeur Benoist Schaal, du Centre national de la recherche scientifique-Université de Bourgogne, coauteur de l'étude.

Les résultats pourraient contribuer à mieux informer les mères sur l'importance d'une alimentation saine pendant la grossesse

« Cela pourrait jouer un rôle majeur dans notre compréhension du développement de nos récepteurs gustatifsgustatifs et olfactifs, ainsi que de la perception et de la mémoire qui y sont liées », a-t-il poursuivi. Les chercheurs affirment que leurs résultats pourraient contribuer à mieux informer les mères sur l'importance d'une alimentation saine pendant la grossesse.

Les auteurs de l'étude ont également entamé un suivi de ces fœtus pour voir si le régime alimentaire des femmes enceintes pourrait avoir un impact sur les préférences alimentaires des bébés une fois nés. L'objectif de cette nouvelle étude ? Voir si une exposition répétée de ces fœtus à des saveurs moins appréciées pourrait, au fil du temps, les amener à s'y habituer pour être mieux acceptées des nouveau-nés lorsqu'ils y goûteront pour la première fois.