Léopard. © Patrick Straub

Planète

Léopard

DéfinitionClassé sous :zoologie , félin , félidé

Léopard d’Afrique (Schlegel 1857) - Panthera pardus

  • OrdreCarnivora
  • FamilleFelidae
  • Genre Panthera
  • Taille : 1,00 à 1,90 m (hauteur au garrot 0,50 à 0,80 m et longueur de la queue 1,00 m)
  • Poids : 30 à 90 kg
  • Longévité : 20 ans

Statut de conservation UICN : NT quasi menacé 

Description du léopard d'Afrique

Le léopard d'Afrique est la plus grande des sous-espèces de léopards. Son corps est long, son crâne large et ses pattes assez courtes. Le pelage un peu identique à celui du jaguar présente des rosettes sombres plus petites et plus nombreuses, donc plus denses. La couleur, la forme et la taille des rosettes varient selon la sous-espèce. La fourrure sera également plus pâle dans les populations des zones désertiques, davantage grisâtre pour celles des régions froides, et jaune orangée pour les individus des régions tropicales. Le pelage de la partie inférieure du corps est généralement plus clair. 

Léopard. © Patrick Straub

Habitat du léopard d'Afrique

Le léopard a la distribution géographique la plus large car on le retrouve également en Asie et en Indonésie sous le terme de panthère. Mais le léopard d'Afrique est principalement subsaharien. Les populations d'Afrique du Nord sont présumées éteintes. Il fréquente tous les types de milieu depuis la savane (Tanzanie, Kenya), en passant par les forêts primaires (République démocratique du Congo, Gabon, Cameroun...), la montagne (Afrique du Sud, Zimbabwe), les zones désertiques (Kalahari) et les marécages tels celui de l'Okavango (Botswana) ou du Bangweulu (Zambie). 

Léopard. © Marcel Burkhard, Creative Commons Attribution-Share Alike 2.0 Germany license

Comportement du leopard d'Afrique

Bien qu'il soit de plus petite taille que les autres grands Félins, le léopard est puissant et s'attaque occasionnellement à des proies de trois fois sa taille qu'il est capable de hisser au faîte d'un arbre. C'est un grimpeur émérite que l'on observe fréquemment au repos sur les grosses branches pendant la journée. Il est en mesure d'en descendre la tête en bas. Dans les milieux de savane, c'est un animal qui chasse au crépuscule ou à l'aube. Mais son comportement est susceptible de varier selon l'environnement. Il mène une vie solitaire hors des périodes d'accouplement. Sur le continent africain, le léopard doit cohabiter avec d'autres prédateurs tels que le lion, les lycaons et l'hyène. 

Reproduction du léopard d'Afrique

Dans les régions au climat équatorial, les accouplements peuvent avoir lieu toute l'année. L'œstrus dure environ 46 jours mais la femelle n'est en chaleur que pendant 6 à 7 jours. La gestation est d'environ trois mois, période au terme de laquelle la femelle met au monde de trois à quatre petit. Mais le taux de survie n'excède pas 50 %. Les jeunes naissent aveugles dans une tanière aménagée par la mère et ouvrent les yeux au bout de quatre à neuf jours. Ils commencent à accompagner leur mère à la chasse au bout de trois mois et sont capables de se débrouiller seuls au bout d'un an. Mais en règle générale, ils restent avec leur mère pendant deux ans. Ils atteignent la maturité sexuelle au bout de trois ans.

Léopard. © Marie-Lan Nguyen, domaine public

Régime alimentaire du léopard d'Afrique

Le léopard se nourrit principalement d'Ongulés (gazelles, antilopes) et de singes, mais il peut rajouter Reptiles, Poissons et Amphibiens au menu. C'est un chasseur opportuniste et polyvalent. Dans les régions où l'élevage exerce une forte pression sur son environnement, le félin peut s'en prendre au bétail.

Menaces sur le léopard d'Afrique

La principale menace qui pèse sur le léopard africain est la destruction de son habitat et la chasse au trophée qui est encore pratiquée dans certains pays. L'animal a été classé comme Quasi Menacé par l'UICN en 2008 car les populations sont en régression. Le félin est de plus en plus rare en dehors des espaces protégés.

Le saviez-vous ?

Le léopard est habituellement un animal farouche qui évite soigneusement les hommes. Il y a pourtant des cas extrêmes d'agressions survenus en Inde. Deux fauves qui avaient été blessés par des braconniers et qui étaient dans l'incapacité de chasser leurs proies habituelles, s'en sont pris à des villageois. Le 26 mai 1926, à Rudraprayag dans l'État de Uttarakhand, Jim Corbett abattit un léopard qui avait dévoré 125 personnes... Toujours dans le même État de l'Uttarakhand, en 1942, le même Jim Corbett tua un léopard qui sévissait à Panar dans le district de Kumaon. Il aurait tué près de 400 personnes...

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