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Les dorsales océaniques sont des chaînes de montagnes sous-marines de 1.000 à 2.000 km de largeur qui se sont formées le long des zones de divergence des plaques tectoniquesplaques tectoniques. Elles s'étendent sur une longueur totale de plus de 64.000 km.

Les dorsales se situent en moyenne à 2.500 m de profondeur. Plusieurs de leurs sommets dépassent de plus de 2.000 m du plancherplancher océanique, au point de parfois percer la surface de l'eau et de former ainsi une île (cas de l'Islande et des Açores).

Dorsales océaniques et tectonique des plaques

Elles jouent un rôle prépondérant dans la tectonique des plaques, puisque c'est à leur niveau que se forment les croûtes océaniquescroûtes océaniques. Ce phénomène survient grâce à l'ajout constant de magma dans les espaces laissés libres lorsque les plaques divergentes s'éloignent les unes des autres.

Précisons que l'axe des dorsales est marqué par une dépression communément appelée rift, mais il ne faut pas le confondre avec les rifts continentaux, qui sont des régions où la croûte terrestre s'amincit.