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Il n'a pas toujours fait si froid dans la région du Pôle Nord ...

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Un bain dans l'Arctique, dans une eau jadis à 20°C, ne vous aurait sans doute pas déplu. C'est en allant forer dans le plancher océanique du pôle Nord que les chercheurs de la mission ACEX ont découvert les antécédents climatiques de l'Arctique... Il y a 55 millions d'années, une douceur subtropicale régnait sur ce territoire aujourd'hui glacé !

© http://www.ville-angers.fr Banquise

La mission ACEX (Arctic Coring Expedition), financée par le consortium européen ECORD, fait partie du programme international de forages océaniques IODP (Integrated Ocean Drilling Program). Elle a démarré en août au pôle nord, avec, entre autres à son bord, deux équipes du CNRS de l'Université d'Aix-Marseille III et de Bordeaux I. Elle s'achèvera le 14 septembre.

L'exploit de cette mission ? Récolter des carottes de glace à -1300 mètres et jusqu'à 400 mètres de profondeur dans le plancher océanique. Autant dire un record puisque les forages les plus profonds à cet endroit n'excédaient pas 16 mètres... Le choix du lieu de forage s'est arrêté sur la zone la plus accessible entre la Sibérie et le Groënland : une crête de l'immense chaîne montagneuse sous-marine Lomonosov, qui n'a rien à envier à l'altitude des Alpes.

Il a fallu toute la dextérité de 3 brise-glaces, une surveillance intensive par hélicoptère et satellite pour progresser dans les eaux instables, à -1,5°C, de la banquise Arctique, et effectuer enfin le travail. Mais les premiers résultats sont à la hauteur de l'exploit. Les carottes prélevées contiennent en effet des microfossiles de plantes et animaux caractéristiques d'un climat... subtropical !

D'autres analyses en laboratoire sont prévues. Cette découverte étonnante ne fait que soulever la complexité des évènements climatiques à travers le temps. La Terre est loin d'être une planète figée et les scientifiques auront encore fort à faire pour percer les nombreux mystères de la calotte glaciaire, de l'arrivée d'une période de glaciation, de l'influence de l'océan arctique sur le climat, etc. Des études nécessaires si l'on veut anticiper sur le phénomène de réchauffement climatique...

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