Ce faucon est un incendiaire notable en Australie. © Rafael Ben-Ari, Fotolia

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Science décalée : des oiseaux pyromanes mettent le feu en Australie

ActualitéClassé sous :oiseaux , faucon , milan

Dans le bush australien, des incendies se déclarent parfois. Outre la chaleur, les éclairs et des bêtises humaines, une famille inattendue de pyromanes a été débusquée : certaines espèces d'oiseaux. La rumeur sur leur culpabilité couraient depuis longtemps et les aborigènes rapportent des témoignages accablants. Leur compilation ne laisse plus planer le doute...

Un incendie est une catastrophe écologique qui peut détruire la vie, la faune, la flore, sur des milliers d'hectares. Or, parfois, ce sont bel et bien des oiseaux qui mettent le feu... Ce comportement pyromane a été décrit en Australie par différentes personnes dont les témoignages ont été compilés dans une nouvelle étude parue dans The Journal of Ethnobiology.

Les oiseaux en cause étaient le milan noir Milvus migrans, le milan siffleur Haliastur sphenurus et le faucon bérigora Falco berigora. D'après LiveScience, les auteurs ont identifié 12 groupes d'aborigènes dans lesquels des personnes disaient avoir vu des rapaces mettre le feu. Les oiseaux agissaient soit seuls soit en groupe.

Par exemple, un aborigène appelé Waipuldanya a expliqué en 1962 dans une autobiographie : « J'ai vu un faucon ramasser un bâton fumant dans ses griffes et le laisser tomber dans une nouvelle parcelle d'herbe sèche à un demi-mile [800 m], puis attendre avec ses compagnons l'exode fou de rongeurs et de reptiles brûlés et effrayés ».

Les rapaces mettent délibérément le feu pour se nourrir des animaux qui en seront les victimes. © ssmalomuzh, Fotolia

Les rapaces se nourrissent des victimes des incendies

Deux des auteurs ont aussi décrit leurs propres observations. Ainsi, en 2016, l'un d'eux, Robert Gosford, expliquait sur le site IFLScience« Les reptiles, les grenouilles et les insectes sortent du feu, et il y a des oiseaux qui attendent devant, juste au pied du feu, en attendant de les attraper ». Mark Bonta, un autre auteur, a expliqué que « certains rapaces relancent des feux éteints ou déplacent des feux à travers des barrières qui pourraient autrement entraver la propagation du feu ».

Certains rapaces relancent des feux éteints ou déplacent des feux

Le scenario est donc souvent celui-ci : les oiseaux récupèrent des bâtons, des herbes dans une végétation en feu, voire dans des feux de cuisine allumés par des humains, s'enfuient avec et les relâchent plus loin, dans des zones intactes. Une personne a ainsi expliqué que les oiseaux « sortaient de nulle part » lorsque l'on allumait un feu.

Cette technique incendiaire permet aux rapaces opportunistes d'attraper des animaux qui fuient les lieux de  l'incendie ou de se nourrir des restes de ceux qui sont morts dans le feu. Si les feux attirent beaucoup d'oiseaux et qu'il n'y a pas assez de proies pour tout le monde, un rapace a tout intérêt à mettre le feu un peu plus loin...

Après l'Homme et les éclairs, les oiseaux pourraient être la troisième cause d’incendies dans le bush australien. Le risque que les rapaces font peser sur les incendies devrait donc être sérieusement pris en compte.

  • Des rapaces du bush australien récupèrent des brindilles en feu.
  • Ils les transportent plus loin et sont à l’origine de nouveaux incendies.
  • Les oiseaux se nourrissent des animaux qui fuient l’incendie.
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