Baobab : l'arbre pharmacien, l'arbre de vie

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Le baobab d'Afrique (Adansonia digitata) est l'arbre le plus caractéristique d'Afrique avec ses branches ressemblant à des racines. La multiplicité de ses usages (alimentaire, médicinal...) en fait l'une des espèces les plus utiles du Sahel.

  
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Le baobab, l'arbre le plus facilement reconnaissable dans les savanes africaines, est présent dans la plupart des régions subhumides à semi-arides au sud du Sahara. On ne peut l'ignorer, ne pas le remarquer ou le considérer comme un arbre ordinaire. Il est des espèces ligneuses connues le plus massif et tient une place prépondérante dans les cultures et les croyances autochtones.

Le baobab, l'arbre pharmacien. © 12019, Pixabay, DP

Souvent plus large que haut, avec des branches ressemblant à des racines et largement dépourvues de feuilles pendant une grande partie de l'année, l'arbre le plus célèbre d'Afrique, le baobab, aussi appelé par les Africains « l'arbre magique », « l'arbre pharmacien », « l'arbre de vie » ou encore « l'arbre sens dessus dessous » semble mériter tous ces surnoms.

Baobab (Adansonia digitata) au début de la saison des pluies au Sénégal. © S. Garnaud - Reproduction et utilisation interdites

D'ordinaire ce n'est pas un arbre élevé, sa hauteur n'atteignant que 14-23 mètres, mais il est réputé pour la circonférence gigantesque de son tronc qui peut atteindre 38 mètres. Le baobab est par exemple omniprésent au Sénégal tant par sa présence dans une grande majorité des paysages du pays que par sa figuration emblématique dans la plupart des documents administratifs et publicitaires.

Baobabs (Adansonia digitata) de la forêt de Nguékokh au Sénégal. © S. Garnaud - Reproduction et utilisation interdites

De nombreux mythes et légendes qui hantent la société sénégalaise sacralisent le baobab. Il a inspiré les poètes, les écrivains, les peintres, les photographes, les scientifiques, les médecins... Le baobab est l'un des arbres les plus utiles du Sahel, ce qui lui vaut traditionnellement la protection et la vénération de la population.

Les espèces de baobabs

Le baobab appartient à la famille des Bombacacées qui comprend environ 250 espèces réparties en 30 genres dont le genre Adansonia, propre aux baobabs. Dans la famille des Bombacacées, nous retrouvons des espèces classiques des pays tropicaux comme le fromager (Ceiba pentandra) et le kapokier (Bombax costatum) mais aussi familières dans nos appartements avec, par exemple, le fameux Pachira aquatica (châtaignier de Guyane).

. Pachira aquatica. © S. Garnaud - Reproduction et utilisation interdites

Parmi les huit espèces de baobabs connus, six sont endémiques à Madagascar :

  • Adansonia grandidieri ;
  • Adansonia madagascarensis ;
  • Adansonia perrieri ;
  • Adansonia rubrostipa ;
  • Adansonia suarezensis ;
  • Adansonia za.
Adansonia grandidieri. Le plus imposant des baobabs, un véritable monument de 30 à 40 mètres, formant la célèbre allée des baobabs de Morondava à Madagascar. © S. Garnaud - Reproduction et utilisation interdites

Une est confinée au nord-ouest de l'Australie :

  • Adansonia gibbosa.
Adansonia gibbosa. Seul baobab présent et endémique au nord-ouest de l'Australie. © S . Garnaud - Reproduction et utilisation interdites

Une est présente sur tout le continent africain, c'est l'espèce la plus répandue et la mieux étudiée :

  • Adansonia digitata, le baobab d'Afrique qui est présent dans 31 pays africains dans les régions les plus sèches du sud-saharien jusqu'aux forêts à Madagascar.

Dans ce dossier consacré au baobab, nous verrons l'historique de sa découverte, sa dissémination par ses graines grâce aux animaux, l'âge qu'il peut atteindre... Nous découvrirons qu'en Afrique le baobab est l'arbre aux multiples usages, des médecines traditionnelles à la nourriture pour les populations et le bétail. Cet arbre aux multiples ressources apparaît dans les mythes et inspire des légendes. 

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