En Australie, de nombreux animaux sont venimeux, tout comme les plantes peuvent être vénéneuses ! Des scientifiques ont analysé la neurotoxine produite par le Gympie-Gympie, un arbre toxique. Cette dernière partage des caractéristiques communes avec le venin d'araignée.

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L'Australie est un pays qui fait rêver beaucoup de voyageurs pour ses paysages et sa culture, pourtant sa faunefaune n'est pas très accueillante. Par exemple, la cuboméduse (Chironex fleckeri), l'une des médusesméduses les plus mortelles flotte au large de l'île des kangourouskangourous, le taïpan du désertdésert (Oxyuranus microlepidotus), qui vit au milieu du pays, est le serpent le plus venimeux du monde. Les plantes sont aussi dangereuses !

Des scientifiques ont analysé le veninvenin produit par les plantes du genre Dendrocnide. Il s'apparente à celui des arachnidesarachnides et peut provoquer une douleurdouleur qui dure plusieurs jours voire des semaines. Ils publient dans Science Advances.

Les trichomes qui contiennent le venin. © Edward K. Gliding et al. <em>Science Advances</em>
Les trichomes qui contiennent le venin. © Edward K. Gliding et al. Science Advances

Une plante venimeuse comme les araignées

Les feuilles de ces plantes, appelées stinging trees (signifiant « arbrearbre piquant » en français), sont recouvertes de petits poils irritants de quelques millimètres, appelés trichomestrichomes, qui libèrent le venin au contact de la peau. Celle-ci réagit immédiatement par une réaction inflammatoire vive et douloureuse ainsi qu'un réflexe d'axoneaxone qui témoigne d'une inflammationinflammation neurogène. 

Les scientifiques ont pu mettre en évidence la moléculemolécule responsable de la réaction cutanée. Il s'agit d'une famille de petits peptidespeptides, composés de 36 acidesacides animés, riches en ponts disulfures. Les scientifiques ont décidé de nommer cette famille les « gympietides » en hommage au nom des Dendrocnide, Gympie-Gympie en langage aborigène de la tribu des Gubbi Gubbi.

Ces peptides bloquent l'inactivation des canaux sodiques des neurones sensorielsneurones sensoriels, ce qui entraîne une augmentation de leur excitation et donc de la douleur. Des personnes piquées par un Dendrocnide peuvent encore ressentir des épisodes douloureux plusieurs semaines après la piqûre.

La séquence des gympietides est assez unique parmi les peptides neurotoxiques, mais sa structure tridimensionnelle rappelle celle des toxinestoxines sécrétées par les araignées et les conidæ, des escargots de mer à la coquillecoquille conique.

« Même s'ils sont issus d'une plante, les gympietides sont similaires aux toxines d'araignées et de conidæ dans la façon dont ils se replient dans leur structure 3D et ciblent les même récepteurs nociceptifs - cela fait sans doute du Gympie-Gympie une plante véritablement « venimeuse » » explique Irina Vetter, une scientifique qui a participé à l'étude.

 

La neurotoxine produite par le Gympie-Gympie, un arbre toxique, partage des caractéristiques communes avec le venin d'araignée. © Institute for Molecular Bioscience