Les tornades de neige sont un phénomène très rare mais il est parfois possible de les observer en montagne, comme ici en Alberta, Canada. © Ernie Johnson/WMO
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Les phénomènes météo extraordinaires : les tornades de neige

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Chaque hiver, de nouvelles vidéos de tornades de neige sont partagées sur les réseaux sociaux : de décembre à février, c'est la meilleure saison pour les apercevoir en montagne et dans les stations de ski.

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Les termes tornade et neige semblent incompatibles, et la plupart du temps, ils le sont. Les véritables tornades se forment souvent au printemps et à l'été, sous un orage. Ce dernier est lié à un conflit de masses d'air, à la rencontre entre de l'air froid et de l'air chaud. Et pourtant, chaque hiver, d'impressionnantes vidéos de « tornades de neige » font surface. Ce phénomène est d'ailleurs connu sous le nom anglais de snownado (contraction de snow et tornado) ou encore, de manière plus juste de snow devil, diable de neige, en référence aux dust devil, les tourbillons de poussière que l'on peut observer dans les régions désertiques. Car la tornade de neige n'est pas liée à la formation d'un orage, il s'agit en fait d'un tourbillon de neige isolé.

Tornade de neige au Canada en 2015. © The Weather Network, Heinz Petelin

Un tourbillon d'air froid qui aspire la neige

Les tornades de neige restent un phénomène très rare car cela demande des conditions météo très spécifiques, impossibles à prévoir par les météorologues. Pour générer ce petit vortex, il est nécessaire qu'un front d'air froid se déplace sur une surface plus chaude, réchauffée par les rayons du soleil, le tout avec des vents se heurtant à d'autres courants contraires, obligeant la masse d'air froid à monter : lorsque l'air chaud traverse la couche d'air froid, il s'élève et commence à entrer en rotation et c'est à ce moment-là que se forme le tourbillon. La neige au sol est ensuite aspirée, ce qui rend le tourbillon d'air froid bien visible, grâce aux flocons pris à l'intérieur.

La température à l'intérieur est en moyenne de -15 °C. À la différence des véritables tornades sous orage qui apparaissent en plaine, les tourbillons de neige se forment souvent en montagne, mais aussi sur des lacs gelés et recouverts de neige. La plupart des snownado sont observés dans les régions très froides, comme le Canada, l'Alaska, la Sibérie, les pays scandinaves, mais il n'est pas impossible d'en observer dans les Alpes.   

Tornade de neige dans une station de ski. © Legend Kingdom

Les tornades de neige sont-elles dangereuses ?

Même si les images souvent filmées en station de ski sont impressionnantes, ce tourbillon d'air froid est en fait très faible comparé aux vraies tornades : sur l'échelle de Fujita améliorée, destinée à classer l'intensité des tornades, les tourbillons de neige sont en général classés EF0, soit des vents de 105 à 137 km/h, sur une échelle qui peut monter jusqu'à EF5 (plus de 322 km/h) dans le cas de vraies tornades sous orage.

Aucune victime en lien avec ce phénomène n'a été signalée. Il faut tout de même s'en méfier car certains tourbillons de neige peuvent atteindre 13 mètres de hauteur sur 9 mètres de large, et soulever des objets de plusieurs centaines de kilos. Ils sont dans tous les cas très éphémères, en général une trentaine de secondes, voire une à deux minutes de vie maximum. Ces tornades de neige se forment en général sous de fortes bourrasques de neige qui tombent sous des nuages épais. Cependant, il arrive que des tourbillons d'air froid n'arrivent pas à soulever la neige au sol lorsqu'elle est collante. Dans ce cas, le tourbillon est bien plus dangereux car il est complètement invisible et peut prendre par surprise un randonneur ou skieur !  

 Tornade de neige en Norvège. © Storyful Viral 

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