Selon les géologues, les changements naturels de température à long terme sur notre planète résultent de variations dans les concentrations atmosphériques de CO2. Ils soupçonnent depuis longtemps la tectonique des plaques d’influencer lourdement le climat mondial. Aujourd’hui, une équipe apporte quelques précisions en la matière, s’appuyant sur l’exemple des montagnes d’Indonésie.

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L'Indonésie, ce n'est pas moins de 270 millions d'habitants... Une déforestation galopante... Et des éruptions volcaniques qui émettent beaucoup de CO2. Mais contrairement à ce que l'on pourrait penser, l'Indonésie a aussi sa part dans la régulation du réchauffement climatique. Car, si le pays ne représente que 2 % de la superficie des terresterres de notre planète, il éponge 10 % du volumevolume de CO2 absorbé dans le monde.

Le secret d'une telle efficacité : des montagnes issues d'une collision tectonique colossale entre une chaîne de volcansvolcans insulaires et le continent. Des montagnes constituées donc de roches riches en magnésiummagnésium et en calciumcalcium, anciennement enfouies dans l'océan. Ces roches-là, arrosées par les pluies tropicales, se révèlent incroyablement efficaces à capturer le CO2 atmosphérique pour le transformer en calcairecalcaire !

Ces montagnes sont le principal interrupteur du climat mondial

Des chercheurs annoncent même aujourd'hui que l'apparition de ce type de montagnes tropicales coïncide avec la quasi-totalité de la demi-douzaine de périodes glaciaires qu'a connue la Terre depuis 500 millions d'années. « Ces montagnes pourraient bien constituer le principal interrupteur du climatclimat mondial », va même jusqu'à avancer Francis Macdonald, géologue à l'université de Californie, à Santa Barbara.

Alors que les géologues de l’université de Californie, à Santa Barbara présentent leurs résultats, une autre étude affirme au contraire que le climat mondial est placé sous l’influence de l’activité volcanique. © skeeze, Pixabay, CC0 Creative Commons
Alors que les géologues de l’université de Californie, à Santa Barbara présentent leurs résultats, une autre étude affirme au contraire que le climat mondial est placé sous l’influence de l’activité volcanique. © skeeze, Pixabay, CC0 Creative Commons

Toutes les données semblent converger

Ainsi, les périodes glaciairespériodes glaciaires d'il y a 50 et 90 millions d'années pourraient être le résultat de collisions entre une chaîne de volcans insulaires dans l'océan Néotethys, aujourd'hui disparu, et les continents asiatique et africain. Une analyse du champ magnétiquechamp magnétique des roches formées lors de l'apparition des Appalaches, il y a quelque 460 millions d'années, montre que des montagnes se sont élevées jusque sous les tropiquestropiques alors qu'une nouvelle période glaciaire commençait.

Quelques coïncidences ? Pour en avoir le cœur net, les chercheurs ont analysé toutes les sutures tectoniques - ces cicatricescicatrices laissées par l'affrontement entre deux croûtescroûtes - connues pour contenir des fragments de fonds marins volcaniques. MagnétismeMagnétisme des roches et modèles de dérive des continents leur ont permis de déterminer leurs anciennes latitudeslatitudes. Des résultats qu'ils ont ensuite comparés à des enregistrements climatiques pour confirmer la corrélation avec les périodes glaciaires.

Une explication aux périodes glaciaires ?

Certains remettent déjà en question ces résultats, arguant plutôt de l'influence prépondérante du volcanismevolcanisme sur le climat. Mais, selon Francis Macdonald, la force de cette théorie réside non seulement dans sa capacité à prédire le début des périodes glaciaires, mais également leur fin. Ainsi, un climat chaud semble correspondre à l'état naturel de la Terre. Du type de celui qu'elle a connu pendant les trois quarts des 500 derniers millions d'années. Et les collisions survenues en Indonésie seraient de nature à faire basculer le climat mondial dans une période glaciaire. Jusqu'à ce que les montagnes s'érodent et que les continents poursuivent leur dérive, laissant alors la planète se réchauffer.