Un arc électrique se produit lorsque l'air est ionisé et laisse passer le courant entre deux parties conductrices. © megav0lt, Fotolia

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Arc électrique

DéfinitionClassé sous :électricité , ionisation de l'air , foudre

Un arc électrique se produit lorsque lorsqu'un milieu généralement isolant est ionisé et laisse passer le courant. Passant d'un point à un autre, celui-ci devient alors visible. Il se produit par exemple sur une ligne de chemin de fer au passage du TGV, ou avec un allume-gaz, qui produit une étincelle (en fait un minuscule arc électrique) par impulsion. Mais le phénomène le plus typique est celui de la foudre : l'air, qui est normalement un milieu isolant, est ionisé en raison de la différence de tension entre les nuages et le sol. Au-delà d'un certain seuil, l'écart devient trop important et provoque un gigantesque arc électrique : l'éclair.

La foudre est un phénomène typique d’arc électrique. © Christopher Rosenberger, Flickr CC by-nc 2.0

Les dangers de l’arc électrique

Un arc électrique peut survenir sur des circuits électriques obsolètes, lorsque les câbles sont en mauvais état ou mal isolés (quand la gaine qui entoure le fil est abîmée par exemple). Il se produit alors une différence de tension entre les fils conducteurs ou court-circuit : les électrons libres sortent du métal et arrachent des électrons aux molécules d'air, le rendant subitement conducteur. Si le courant ne traverse pas l'air mais le corps, c'est alors l'électrisation voire l'électrocution. De plus, le dégagement de chaleur provoqué par l'arc électrique (qui peut atteindre des températures de 200 °C à 20.000 °C) est à l'origine de nombreux incendies domestiques.

Comment se protéger d’un arc électrique

Il est donc essentiel de sécuriser les installations électriques, en vérifiant l'isolation des parties conductrices ou en les enfermant dans des armoires et boîtiers fermés et ne pouvant être ouverts qu'après mise hors tension. Normalement, le disjoncteur est aussi censé jouer le rôle de coupe-circuit lorsqu'il détecte une fuite de courant.

À noter qu'un arc électrique n'est pas toujours accidentel. Il est même utilisé dans de nombreuses applications industrielles, comme la soudure à l'arc, où l'électricité va faire fondre le métal, dans les bougies d'allumage des moteurs à explosion ou dans les torches à plasma.

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