Certains data centers de grande envergure renferment des milliers de serveurs susceptibles d’héberger des centaines de téraoctets de données. © www.BillionPhotos.com, Shutterstock
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Data center : qu'est-ce que c'est ?

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Définition simple de data center : Un data center ou centre de données est un site physique regroupant des installations informatiques (serveurs, routeurs, commutateurs, disques durs...) chargées de stocker et de distribuer des données (data en anglais) à travers un réseau interne ou via un accès Internet.

Les entreprises possédant des bases de données, tous les sites Internet, les services de cloud computing hébergent leurs activités dans des data centers. Il peut s'agir d'installations privées à usage exclusif ou bien de centres de données administrés par des prestataires qui regroupent plusieurs clients.

Refroidissement et consommation électrique d'un data center

Un data center répond à un cahier des charges technique très strict afin de garantir sa sécurité physique, informatique, ainsi que son fonctionnement qui ne doit connaître aucune interruption ni baisse de performances.

L'ingénierie thermique joue un rôle-clé dans sa conception. De telles installations dégagent énormément de chaleur et doivent être refroidies pour éviter toute panne, ce qui induit une consommation électrique très élevée.

Des problèmes environnementaux

L'expansion des services en ligne, l'avènement du big data, favorisé par l'internet des objets et les terminaux mobiles, a entraîné une croissance exponentielle du nombre de centres de données. Cela pose des problèmes environnementaux importants au niveau de la consommation d'énergie comme du rejet des émissions de chaleur.

Le recours aux énergies renouvelables et la mise en place de systèmes de récupération d'énergie font partie des solutions privilégiées pour répondre à ces enjeux. Ainsi, certains data centers sont entièrement alimentés par des énergies non fossiles et la chaleur qu'ils dégagent est réutilisée pour chauffer des bâtiments ou produire de l'eau chaude.

C'est quoi un data center ? 

Un data center, centre de données en français, est un lieu sécurisé regroupant les installations nécessaires au stockage, à la sauvegarde et à la distribution de données informatiques. On y trouve des ordinateurs, des baies de stockage, des serveurs, des routeurs, des commutateurs, des contrôleurs d'interface réseau et des kilomètres de câbles. Les serveurs y sont empilés dans des baies de stockage qui forment de longs couloirs dans lesquelles les employés peuvent circuler. 

Les centres de données peuvent être de différentes tailles et configurations, de quelques serveurs dans une pièce à d'immenses structures de centaines de milliers de mètres carrés, avec des dizaines de milliers de serveurs. 

Avec l'avènement d'internet vers la fin des années 1990 et la croissance constante du nombre de sites internet, les centres de données se sont multipliés. Il y a aujourd'hui des millions de centres de données dans le monde, dont plus de 500 dits « hyperscale ». Un data center peut héberger des milliers de serveurs fonctionnant 24h/24 et 7j/7. Le plus grand, appelé la Citadelle, se situe dans le Nevada aux États-Unis. Il fait plus de 668900 mètres carré et marche entièrement aux énergies renouvelables. 

Comment fonctionne un data center? 

Un data center n'est finalement qu'un ensemble de serveurs. Chaque serveur est un ordinateur ultra performant, avec beaucoup de mémoire, de l'espace de stockage et un ou plusieurs processeurs puissants. Mais ils doivent être en service constamment, ne peuvent connaître aucune interruption ni baisse de performances et les problèmes peuvent être nombreux. 

La gestion des pannes

Les centres doivent être opérationnels 24h/24. Les défaillances (pannes d'équipement, coupures d'électricité) doivent être traitées immédiatement. En cas de sinistre, tout est mis en œuvre pour un traitement et une reprise des activités rapides. 

La gestion de la chaleur

Les serveurs d'un data center génèrent une chaleur considérable qu'il faut gérer et limiter pour leur bon fonctionnement. Chaque centre possède donc un système de refroidissement qui garde une température constante d'une vingtaine de degrés Celsius. Aujourd'hui on utilise surtout des systèmes de refroidissement à l'air libre, moins gourmands en énergie. 

La gestion de la sécurité

Sur les serveurs se trouvent des informations sensibles qui doivent être physiquement et numériquement protégées. Les centres sont donc très sécurisés: alarmes, portails et portes de sécurité, pare-feu. Les adresses de certains centres sont même tenues secrètes. Tout doit être fait pour empêcher les intrus et les pirates électroniques d'entrer d'une manière ou d'une autre. 

La gestion de l’énergie

Les serveurs et le système de refroidissement d'un data center consomment une grande quantité d'énergie. Un des enjeux actuels est donc de limiter cette consommation en optimisant le fonctionnement des centres et d'utiliser des énergies vertes. Des systèmes de récupération de chaleur sont aussi mis en place. 

À quoi sert un data center? 

Les centres de données servent à héberger les milliards de milliards de gigaoctets présents sur internet, mais aussi les données que toute personne ou compagnie génèrent et utilisent. Certaines sociétés construisent et entretiennent leurs propres centres, d'autres louent des serveurs dans des installations de colocation (appelées colos) et d'autres encore utilisent des services publics. Les centres de données sont utilisés par tout le monde:

  • les agences gouvernementales;
  • les institutions financières;
  • les fournisseurs d'informations en ligne;
  • les réseaux sociaux;
  • les services de courriers électroniques et de messagerie instantanée;
  • les fournisseurs de cloud computing;
  • les services de jeux en ligne;
  • les entreprises de télécommunications, etc.

À partir du moment où vous utilisez un réseau social, un email ou un service de stockage en ligne, vos données sont hébergées dans un data center.

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