Dans notre Univers, les objets rivalisent pour remporter le titre d’objet le plus grand. © alex_aldo, Adobe Stock
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Quel est le plus grand objet de l’Univers ?

Question/RéponseClassé sous :Univers , objet le plus grand , étoile
 

Dans notre Univers, notre Terre et même notre Système solaire tiennent une place modeste. Si leurs dimensions nous semblent déjà immenses, il existe des objets bien plus grands encore. Découverte...

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[EN VIDÉO] Interview : quelle est la forme et la taille de l'univers ?  L'univers regroupe l’ensemble des éléments qui nous entourent. Mais, si son contenu est plus ou moins connu, sa forme et sa taille totale demeurent mystérieuses. Dans le cadre de sa série de vidéos Questions d’experts, sur la physique et l’astrophysique, l’éditeur De Boeck a interrogé Richard Taillet, chercheur au LAPTh (Laboratoire d'Annecy-le-Vieux de Physique théorique), pour qu'il nous explique cette énigme. 

Notre Univers est tellement grand qu'il est bien difficile à notre cerveau humain de s'en faire une idée. Il y a d'abord notre Système solaire. Il contient des objets déjà grands, mais que nous arrivons encore à imaginer. Une planète géante, Jupiter, dont le diamètre est de l'ordre de 10 fois celui de notre petite planète Terre. Et une étoile, le Soleil, encore bien plus grand. Avec un diamètre de presque 110 fois celui de notre Terre.

Pourtant, le Soleil entre dans la catégorie des... naines jaunes. Une étoile de dimension modeste, donc, à l'échelle de notre Univers. À l'heure actuelle, l'étoile la plus grande que les astronomes connaissent s'appelle UY Scuti. Une étoile située à 9.500 années-lumière de notre Terre, dans la constellation de l'Écu de Sobieski. Son diamètre atteint le milliard de kilomètres. C'est 1.700 fois celui de notre Soleil ! Et si elle prenait sa place, d'ailleurs, elle s'étendrait jusqu'à l'orbite de Saturne.

Plus grands que les étoiles, les trous noirs, et plus encore les trous noirs supermassifs, peuvent atteindre des dimensions étonnantes. Ainsi le fameux Holm 15A* -- à environ 700 millions d'années-lumière de notre Terre -- dont la masse a récemment été estimée à 40 milliards de fois celle de notre Soleil. La taille de l'horizon des événements qui lui est associé est tout simplement inimaginable : près de 800 fois la distance Terre-Soleil, ou 10.000 fois celle du trou noir supermassif que l'on trouve au centre de notre Voie lactée.

La galaxie IC 1101 est la galaxie connue la plus grande de notre Univers. © Hubble Space Telescope, Nasa, ESA

Une galaxie et plus encore

Mais pour déterminer quel est l'objet le plus grand de l'Univers, encore faut-il savoir quelle définition l'on souhaite donner au terme « objet ». Une galaxie peut certainement entrer dans cette catégorie. Le diamètre du disque galactique de notre Voie lactée à de quoi donner le tournis : plus de 105.000 années-lumière. Mais notre galaxie, son halo galactique, s'étendrait en réalité sur un rayon de quelque 520.000 années-lumière. Soit 5x1018 kilomètres !

La plus grande galaxie connue à ce jour est une galaxie elliptique connue sous le nom de IC 1101. Elle se trouve à environ 1 milliard d'années-lumière de notre Terre, dans la constellation du Serpent. Son diamètre atteint les 6 millions d'années-lumière.

Et si l'on ose aller un peu plus loin, on peut attribuer au Grand Mur d'Hercule-Couronne boréale, le titre de plus grand objet de notre Univers. De plus grande structure de notre Univers observable, plus exactement. Puisque le Grand Mur d'Hercule-Couronne boréale est une sorte de filament galactique. Un vaste amas de galaxies liées entre elles par la gravité. Découvert en 2015, son diamètre est estimé à... 10 milliards d'années-lumière !

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