Les amas de galaxies contiennent typiquement des milliers de galaxies, de tout âge, de toutes structures et de toutes tailles, liées ensemble par la gravitation. © Nasa, ESA, and J. Lotz (STScI)

Sciences

Amas de galaxies

DéfinitionClassé sous :Univers , Galaxie , amas de galaxie

Un amas de galaxies (ou amas galactique) est une concentration de galaxies liées ensemble par la gravitation. Les amas s'étendent sur quelques millions d'années-lumière et contiennent généralement plusieurs milliers de galaxies. Ce sont en grande majorité des galaxies naines, c'est-à-dire dont les étoiles se comptent en centaines de millions et non en centaines de milliards.

Il n'y a pas seulement des galaxies dans les amas : celles-ci ne contribuent en réalité que pour 10 % de leur masse totale. Mais ce sont les seuls objets que l'on peut voir puisqu'ils sont très lumineux (dans le domaine visible). En fait, les amas contiennent aussi des nuages de gaz très chaud prisonniers entre les galaxies, qui émettent dans le domaine des rayons X. Enfin et non des moindres, l'énigmatique matière noire représente 80 % de la masse des amas.

Les amas, comme ici Abell 2537 observé par Hubble, produisent un effet de lentille gravitationnel, c’est-à-dire qu’ils courbent l’espace-temps et nous permettent de voir la lumière de galaxies très lointaines, cachées derrière eux, visibles sur cette image sous forme de traits lumineux. © ESA, Hubble, Nasa

Groupes, amas et superamas : les plus grandes structures de l’univers

Les galaxies vivent volontiers ensemble : la moitié des galaxies au moins font partie d'un groupe ou d'un amas. On peut distinguer en effet les amas, qui rassemblent des milliers de galaxies, des groupes qui en contiennent quelques dizaines. De plus, les amas sont surtout constitués de galaxies elliptiques et lenticulaires, tandis que les groupes rassemblent essentiellement des galaxies spirales.

Les amas sont les plus grandes structures de l'univers liées par la gravitation. Ils se rassemblent par ailleurs en superamas ! Ainsi, notre Galaxie, la Voie lactée, fait partie du Groupe Local contenant une quarantaine de galaxies, mais aussi du superamas de la Vierge. Au centre de ce dernier se trouve l'amas de la Vierge. Il contient environ 2.000 galaxies et il s'agit de l'amas le plus proche de nous.

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