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Dossier - Préhistoire expérimentale, le feu
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Le moment de la première utilisation du feu et sa maîtrise sont des questions importantes pour le préhistorien. Les éléments de réponses sont encore très pauvres, la plupart des préhistoriens pensent que le feu est utilisé depuis 250000 à 300000 ans.

  
DossiersPréhistoire expérimentale, le feu
 

Percussion pierre et bambou

À Bornéo, d'après des assertions anciennes, on allumait du feu en frappant une variété de bambou avec un tesson de poterie. Ces étonnantes observations ont été récemment confirmées en Papouasie où on a vu allumer du feu par percussion d'un bambou avec un morceau de hache polie : un nouveau défi pour les expérimentateurs (la qualité du bambou utilisé est sans doute importante).

Briquet à air comprimé

Cet instrument, spécifique à l'Asie du Sud-Est, se compose d'un piston en bois en os ou en corne parfaitement étanche. La compression de l'air contenue dans le corps de pompe produit un échauffement suffisamment important pour enflammer l'amadou fixé au sommet du piston. Ce briquet récemment reproduit en bambou (le corps du piston) et en buis (le piston) fonctionne parfaitement (Boutié et Mannos, 1997). La seule difficulté est de réaliser une étanchéité parfaite (joint de fil de soie et lubrification par du saindoux ou de la vaseline dans ces reproductions expérimentales).

Cet objet inventé dans les laboratoires de physique européens de la fin du XIXe siècle pose un problème d'histoire des techniques. Dans la littérature ethnographique on suggère que ce briquet très particulier a été inventé indépendamment en Asie du Sud-Est et en Europe. Pour d'autres chercheurs il n'y a pas de preuves formelles que ce briquet existait dans ces régions au XVIIIe siècle.

Le débat est donc encore ouvert entre l'hypothèse de la convergence (l'invention indépendante) et celle de la diffusion (copie locale d'un modèle européen).