Dès que l'écriture a permis aux Hommes de conserver et transmettre les traces de leur savoir, il a fallu trouver des moyens pour que les informations contenues dans les messages écrits puissent être rendues inaccessibles à qui elles n'étaient pas destinées. Depuis l'Antiquité et les substitutions alphabétiques, les techniques de codagecodage ont pris une autre dimension avec la venue des ordinateursordinateurs et les clés complexes du chiffrementchiffrement RSA.

Comment le calcul est-il apparu dans ce qu'on appelle aujourd'hui « le chiffre », qui a conduit à imaginer des machines à chiffrer, d'abord mécaniques, puis électromécaniques, enfin électroniques et miniaturisées dans les cartes à pucecartes à puce ? Où intervient l'adversaire, partenaire obligé du jeu cryptologique, sans qui la sécurité ne peut finalement pas être assurée ? Quel a été l'apport de l'informatique, c'est-à-dire de la mécanisation du calcul, et son lien étroit avec la théorie de la calculabilité qui classe les problèmes selon leur difficulté de résolutionrésolution ?


La cryptographie est la plus ancienne forme de chiffrement. On trouve des traces de son utilisation jusqu'en 2.000 avant J.-C. Cette technique encore utilisée aujourd’hui, notamment sur le Web, dévoile ses mystères en vidéo grâce au programme Kézako d'Unisciel et de l'université Lille 1. © Unisciel

Des clés pour percer les mystères des codes secrets

Toutes ces questions sont traitées dans l'ouvrage Cryptologie, l'art des codescodes secrets de Philippe GuillotPhilippe Guillot, aux éditions EDP Sciences.

Ce dossier, qui contient plusieurs extraits du livre, retrace l'histoire de cette technique, en donne quelques exemples d'utilisation et en évoque les potentialités. En somme, des clés pour percer deux ou trois de ses mystères.

Le lecteur découvrira notamment dans ce dossier, à travers un choix de questions relatives à ce passionnant domaine qu'est la cryptologiecryptologie, quelques méthodes traditionnelles, utilisées dans l'histoire ou la littérature, qui ont de tout temps fait le plaisir des amateurs de puzzle et d'énigmes. Il découvrira aussi un système d'une sécurité absolue, qui date du début du XXe siècle, et considéré encore aujourd'hui comme indécodable.

On peut voir la cryptologie comme l’art des codes secrets et de la serrure chiffrée. © Clément Dorando
On peut voir la cryptologie comme l’art des codes secrets et de la serrure chiffrée. © Clément Dorando

Quelques éclaircissements seront donnés sur la révolution survenue au milieu des années 1970, lorsque le paradoxe des clés publiques a été inventé. Seront enfin abordés les univers virtuelsunivers virtuels d'Impagliazzo, chacun doté d'une cryptographiecryptographie qui lui est propre, et que les progrès scientifiques soit rendront réels, soit feront disparaître, éclairant les questions très actuelles de la théorie cryptographique.

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