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L'effet Compton (on parle aussi de diffusion Compton) est un célèbre phénomène découvert en 1923 par le prix Nobel de physiquephysique Arthur Compton montrant que la lumièrelumière est constituée de quanta d'énergie possédant une quantité de mouvements. Il s'agit plus précisément de la collision d'un photonphoton énergétique, par exemple un photon dans le domaine des rayons Xrayons X, avec une particule de matièrematière, comme un électronélectron, pouvant être considérée au repos.

Le prix Nobel de physique Arthur Compton. © <em>The Nobel Foundation </em>
Le prix Nobel de physique Arthur Compton. © The Nobel Foundation 

Cette collision s'accompagne d'un changement de longueur d'onde du photon après la collision qui est très similaire à celle entre deux particules. Lorsque le photon après la collision a une plus grande longueur d'onde, c'est-à-dire qu'il a cédé de l'énergie à l'électron, on est en présence de l'effet Compton proprement dit.

Lorsque la longueur d'onde est plus petite et que donc le photon gagne de l'énergie au dépend de l'électron, on est en présence d'un effet Compton inverse. C'est un effet particulièrement important en astrophysiqueastrophysique et cosmologie car il permet d'expliquer l'effet Sunyæv-Zel'dovich.