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Le terme de « saponification » désigne une réaction chimique qui permet la fabrication du savon. Elle consiste à hydrolyser, sous l'effet d'une base forte, un esterester en un ionion carboxylate et un alcoolalcool. La réaction de saponification est l'inverse de l'estérificationestérification.

La saponification est une réaction lente mais totale. Elle dégage également une importante quantité de chaleurchaleur : elle est fortement exothermiqueexothermique.

La fabrication du savon

Dans le cas de la fabrication du savon, l'hydrolysehydrolyse de corps gras se fait en milieu alcalin par une base (soudesoude ou potasse) et produit du glycérolglycérol et des carboxylates, une espèceespèce détergente qui fait que le savon lave. Les carboxylates de sodiumsodium donnent des savons durs et les carboxylates de potassiumpotassium des savons plutôt mous sinon liquidesliquides.

Le savon de Marseille, par exemple, est issu de la saponification par la soude d'huiles végétales, essentiellement.

La saponification à froid ou à chaud

La saponification peut être réalisée « à froid », c'est-à-dire à température ambiante. Il faut alors compter plusieurs semaines de temps de réaction. Elle peut également se faire « à chaud » si la température des corps gras a préalablement été élevée.