30 ans d’Hubble : une immense bulle de savon cosmique !

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Le 24 avril 2020, la Nasa et l'ESA fêteront le 30e anniversaire du lancement de Hubble. En attendant de découvrir la trentième « image iconique » qui sera dévoilée pour l'événement, nous vous invitons à replonger dans l'immense iconothèque du célèbre télescope spatial. Découvrez ou redécouvrez quelques-unes des plus belles et impressionnantes du catalogue de Hubble.

En trente ans, le télescope spatial a produit de nombreuses images de toutes sortes de nébuleuses. Parmi elles, NGC 7635, plus connue sous le nom de nébuleuse de la Bulle. Un nom qu'elle doit bien sûr à sa forme particulière.

Zoom dans la nébuleuse de la Bulle. © HubbleESA, YouTube

C'est une étoile jeune, brillante et massive qui a donné naissance à la nébuleuse de la Bulle. Elle est en effet à l'origine d'un vent stellaire qui exerce sur le matériau interstellaire environnant, une pression telle que gaz et poussières ont pris cette forme autour d'elle. Et même si le nuage moléculaire géant qui entoure l'étoile tente de stopper l'expansion de la nébuleuse, son diamètre -- qui continue de s'étendre à une vitesse de plus de 100.000 km/h -- est déjà de quelque 10 années-lumière aujourd'hui.

Ce que les astronomes peinent encore à expliquer est sa forme presque parfaitement ronde, alors même que son étoile apparait excentrée.

Autre particularité de cette nébuleuse, les nœuds cométaires que l'on découvre ici à droite de l'étoile. Chacun est globalement plus étendu que notre Système solaire pour une masse équivalente à celle de la Terre. Ils sont constitués de globules de poussière en forme de croissant prolongés de queues éclairées et ionisées par l'étoile.

La nébuleuse de la Bulle se situe à quelque 8.000 années-lumière de notre Terre, dans la constellation de Cassiopée. © Nasa, ESA, Hubble Heritage Team