Illustration montrant 2014 MU69 sous forme binaire et accompagné d'une lune. © Nasa, JHUAPL, SwRI, Steve Gribben

Sciences

2014 MU69

DéfinitionClassé sous :Astronomie , objet de Kuiper , 2014 MU69

2014 MU69 est un objet de la ceinture de Kuiper découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble. Il fut dans un premier temps appelé « PT1 », pour Potential Target 1, par les équipes de New Horizons qui recherchaient alors la destination pour la prolongation de la mission de la sonde spatiale (rappelons que le 14 juillet 2015, New Horizons a survolé Pluton avec succès).

De novembre à décembre 2017, la Nasa a invité le grand public à lui choisir son surnom parmi une sélection. Le vainqueur a été annoncé le 13 mars 2018 : 2014 MU69 sera surnommé Ultima Thulé. Un nom qui lui sied bien, en référence aux territoires au-delà de Thulé, soit au-delà des frontières du monde connu. « MU69 est la prochaine Ultima Thulé de l'humanité », a déclaré le directeur de la mission, Alan Stern.

Parcourant plus d'un million de kilomètres par jour, New Horizons atteindra 2014 MU69 le premier janvier 2019 pour un « survol du jour de l'an ». Ce sera alors l'objet le plus lointain jamais visité par une sonde spatiale terrestre. L'objectif est bien sûr d'offrir un aperçu inédit de la surface (et de sa composition) d'un objet de la ceinture de Kuiper et ainsi un regard sur l'histoire du Système solaire. Vingt fois plus grande que la ceinture d'astéroïdes, la ceinture de Kuiper s'étendrait entre 30 et 55 unités astronomiques, au-delà de l'orbite de Neptune, et est peuplée de planétésimaux datant de la formation de notre système planétaire.

2014 MU69 apparaît comme un objet de plus en plus complexe

Situé à plus de 40 fois la distance entre la Terre et le Soleil, entre 6,3 et 6,8 milliards de kilomètres du Soleil, 2014 MU69 est un objet mystérieux pour les astronomes. Il est trop petit et trop lointain pour que les télescopes terrestres et spatiaux parviennent à distinguer sa forme exacte et sa surface.

Au cours de l'été 2017, plusieurs télescopes dans le monde ont profité de l'occultation d’une étoile par 2014 MU69 pour en apprendre un peu plus à son sujet. Grosse surprise : les observations suggèrent que le corps céleste a une forme de cacahuète. Il serait bilobé et pourrait même posséder une lune.

« Nous ne saurons vraiment pas à quoi ressemble MU69 avant de l'avoir dépassé, ou même d'en avoir une compréhension complète après la rencontre, avait déclaré en décembre 2017 Marc Buie, de l'équipe scientifique de New Horizons. Mais même de loin, plus on l'examine, plus ce petit monde devient intéressant et étonnant ».

Les nouvelles données collectées suite à cette occultation estiment la longueur de 2014 MU69 inférieure à 30 kilomètres. Si c'est un astre binaire, chaque élément pourrait mesurer entre 15 et 20 kilomètres de diamètre.

Cela vous intéressera aussi

New Horizons : revivez l'approche de Pluton comme si vous y étiez  Dans cette vidéo composée de plus de cent images prises par la sonde New Horizons au cours des six semaines qui ont précédé le survol historique de Pluton, le 14 juillet 2015, nous pouvons revivre cette approche comme si nous étions à bord. Petit à petit, Pluton et Charon dévoilent leurs surfaces, inconnues jusqu’alors. À la fin de la séquence, on découvre ses reliefs dans la plaine Spoutnik, survolée au plus près, à 12.500 km. Un voyage inoubliable pour les scientifiques et le grand public qui est encore loin d’être achevé.