C’est l’une des exoplanètes les plus jeunes jamais découvertes

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Nous en sommes désormais à presque 5.000 exoplanètes confirmées. Mais 2M0437b sort du lot. Parce que, très éloignée de son étoile -- à environ cent fois la distance Terre-Soleil --, elle peut être directement observée par nos instruments. Et parce qu'elle est l'une des plus jeunes jamais découvertes par les astronomes. Cette exoplanète plusieurs fois plus massive que Jupiter reste ainsi encore très chaude -- plus de 1.200 °C -- à cause de l'énergie libérée lors de sa formation il y a plusieurs millions d'années tout de même.

Une image de 2M0437b prise à l’aide du télescope Subaru, sur le Mauna Kea (Hawaï, États-Unis). Son étoile hôte très brillante a été en grande partie supprimée de l’image. Les quatre « pointes » sont des artefacts. © Subaru Telescope and Gaidos, et al.

Les astronomes de l’université d’Hawaï (États-Unis) espèrent que l'étude de 2M0437b qu'ils pourront peut-être faire grâce au télescope spatial James Webb -- l'occasion, pourquoi pas, de détecter la signature d'éléments chimiques dans son atmosphère --, les aidera à mieux comprendre comment les planètes se forment et évoluent dans le temps.

2M0437b et son étoile se situent dans la pépinière stellaire connue sous le nom de nuage du Taureau, à environ 450 années-lumière de notre Terre. © ESA, Télescope spatial Herschel
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