Un astéroïde de 570 mètres de large passe au plus près de la Terre samedi

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Voici 2006 QQ23. Samedi 10 août au matin (vers 9 heures et demi, heure de Paris), ce gros astéroïde d'environ 570 mètres de diamètre passera au plus près de la Terre, à 7,5 millions de kilomètres. Cette distance qui correspond 0,05 unités astronomiques, soit tout de même 19,5 fois celle qui nous sépare de la Lune, est la limite maximum donnée par le Center for Near Earth Object Studies (CNEOS) de la Nasa pour classer un géocroiseur de cette taille comme « objet potentiellement dangereux ». Dans ce cas précis, nous n'avons donc rien à craindre de ce corps céleste (découvert en 2006) qui se promène à des millions de kilomètres de notre Planète. Il n'a, pour l'instant, rien de dangereux ni de menaçant. Et fort heureusement, car s'il avait été sur une trajectoire de collision, nul doute que l'impact provoquerait d'importants dégâts à une échelle régionale, et avec des conséquences globales.

En passant à seulement 65.000 kilomètres de la Terre, le 25 juillet, l’astéroïde 2019 OK nous a vraiment frôlé. Images prises par le réseau Ison (International Scientific Optical Network). © S. Schmalz, ISON

Conscients des risques, de nombreux scientifiques appellent la communauté internationale ces dernières années à doubler notre vigilance et donc les moyens techniques nécessaires pour ne pas manquer un visiteur inopportun qui pourrait exploser au-dessus d'une ville voire d'un bâtiment sensible...

Le passage, le 25 juillet dernier, de 2019 OK à seulement 65.000 kilomètres de la surface terrestre, l'a justement encore rappelé à l'humanité. Découvert quelques jours plus tôt, personne n'avait vu venir cet astéroïde de 100 mètres de long. Comme toujours, ce sont les plus petits qui sont les plus difficiles à détecter. Les plus gros qui croisent l'orbite de la Terre, eux, sont presque tous connus pensent les astronomes. Ils sont environ 900 et très rares sont ceux qui sont susceptibles de foncer sur la Terre. Nous avons donc besoin de plus d'yeux sur le ciel !

Illustration d'un géocroiseur frôlant la Terre. © stephane masclaux, Fotolia
Pour en savoir plus

Faut-il avoir peur de cet astéroïde qui frôle la Terre ?

Article de Xavier Demeersman, publié le 27 juin 2019

Aussi grand que la Tour Eiffel, l'astéroïde 2008 KV2 est un visiteur qui passe souvent près de la Terre depuis des siècles, sans qu'on s'en aperçoive (on ne l'a découvert qu'en 2008). C'est un géocroiseur dont l'orbite de 286 jours l'amène régulièrement près de Vénus et aussi de notre planète.

Capture d’écran du visualiseur du JPL. Orbite de la Terre et de 2008 KV2, un géocroiseur habitué des visites à notre planète. © Nasa, JPL

De par sa taille (estimée à 330 mètres) et son approche à moins de 7,5 millions de kilomètres de notre Planète bleue, 2008 KV2 est donc considéré comme un « objet potentiellement dangereux ». Mais qu'on se rassure, ce n'est pas cette nuit qu'il va percuter la Terre, ni même lors de son prochain passage, en 2021. En effet, pour sa visite dans la nuit du 27 au 28 juin -- au plus proche à 22 h 01 TU, soit 00 h 01 heure de Paris -- il s'aventurera à une distance de sécurité de 6,7 millions de kilomètres... Autrement dit, au plus prés de la Terre, il sera 17,7 fois plus loin que la Lune. Donc rien à craindre. Naturellement, la Nasa le garde à l'œil, surveillant sa trajectoire à chacun de ses passages, la sienne et celle de ses nombreux congénères déjà connus.

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